Vida extraterrestre y cambio climático: ¿qué tienen en común?

¿Estamos solos en el universo? Ésta es una de las preguntas más grandes que nos hacemos. En su nuevo libro Starlight, el astrobiólogo Adam Frank argumenta que nunca hemos estado en mejores condiciones para responder a esta pregunta gracias a la revolución del conocimiento obtenida con potentes telescopios como el Hubble y sondas espaciales como la Voyager. De hecho, la probabilidad de que haya habido otra civilización en el universo es escasa: una entre 10.000 millones . Pero si todavía existe hoy es una cuestión más complicada.

Entrevistado desde su casa de Rochester, Nueva York, Frank explica cómo la hipótesis de Gaia ganó la aceptación de la comunidad científica tras ser rechazada por sus connotaciones New Age; cómo el cambio climático es un fenómeno inevitable en la creación de la civilización; y por qué debemos crecer como civilización si queremos sobrevivir al cambio climático.

Su libro se centra en un campo de estudio relativamente nuevo conocido como astrobiología, que describe como innovador. Explícanos qué significa esto y por qué nos aporta información nueva sobre nuestro sitio en el universo.

La astrobiología es el estudio de la vida en un contexto planetario o astronómico. Hay gente que dice que sólo tenemos un ejemplo de vida: la Tierra. Pero si tomas esta posición, echarás de menos tres revoluciones que han tenido lugar en los últimos 30 años.

Manta de estrella. Foto de la empresa WW Norton

La primera revolución visitó a los demás planetas de nuestro sistema solar. Hemos enviado sondas a casi todos los objetos de nuestro sistema solar, incluido Marte. Y a partir de ahí, aprendimos muchas cosas sobre el tiempo y cómo funcionan los planetas en general. Hay una aplicación que le informa del tiempo en Marte. Tenemos modelos climáticos de Marte, Venus y Saturno, y ahora sabemos mucho sobre el tiempo como fenómeno planetario, y no sólo en la Tierra.

La Segunda Revolución es un estudio de los 4.500 millones de años de historia de la Tierra. Pudimos desentrañar con gran detalle la larga historia de la Tierra y su vida, que evolucionaron conjuntamente a lo largo del tiempo. La Tierra estaba formada por muchos planetas distintos, a veces un mundo congelado, a veces un mundo cálido sin hielo. Al principio no había continentes; era prácticamente un mundo acuático.

La última gran revolución es la revolución exoplanetaria. Cuando en 1985 era un estudiante de posgrado, no sabía si había otras estrellas en el universo que tuvieran planetas orbitándolas. Ahora sabemos que hay 10 billones de planetas en el universo que se encuentran en el lugar adecuado para que se forme vida. Estas tres revoluciones no sólo han cambiado completamente nuestra visión de la vida y de los planetas, sino que también nos hacen pensar de forma muy diferente sobre las exocivilizaciones.

La gran pregunta que todos queremos responder es: ¿estamos solos? A partir de la evidencia, ¿qué piensa?

en 2022 Woody Sullivan y yo escribimos un artículo donde reunimos todos los datos sobre la revolución de los exoplanetas y nos preguntamos: ¿qué podemos decir sobre las exocivilizaciones o los extraterrestres, como dicen, con estos datos? En ciencia, debes relacionar la pregunta con los datos que tienes. Y la pregunta que pudimos responder con estos datos fue: qué posibilidades hay de que tuviéramos alguna forma de civilización en cualquier planeta, que estuviéramos solos, que fuéramos la única vez en la historia del mundo. ¿universo donde existió la civilización? Esta cifra es uno de cada 10 billones.

Este número me dice que la única forma de ser la única civilización en la historia del espacio es si la probabilidad es tan baja o menor. Aunque hay una mayor probabilidad, ya ha pasado antes. Así, a menos que la naturaleza se pervertía contra las civilizaciones emergentes, había otras.

No puedo responder si estas otras civilizaciones todavía existen hoy en día. Todo se reduce a este importante factor de la ecuación de Drake: la longevidad media de una civilización. Es posible que haya planetas que todavía están construyendo civilizaciones, pero si ninguno de ellos tiene más de, por ejemplo, 200 años, actualmente estaríamos en una galaxia árido. Podemos decir que sí, probablemente las civilizaciones existieron antes que nosotros. El siguiente paso es preguntarse si han perdurado mucho, sobre todo si el cambio climático es consecuencia natural del desarrollo de la civilización.

Cambio Climático 101 con Bill Nye

Carl Sagan dijo que somos ‘adolescentes espaciales’. Explícanos la idea de Sagan y su importancia para nuestra comprensión del cosmos.

Crecí leyendo los libros de Carl Sagan. Tuvo gran influencia en mi decisión de convertirme en astrónomo y en mi decisión de escribir sobre astronomía. Pero incluso yo no me di cuenta de cómo estaba implicado en todos los aspectos de la historia que se contaba.

La idea de un adolescente espacial implica que somos una especie muy joven que acabamos de llegar a la mayoría de edad. Defiendo que el cambio climático es nuestra mayoría de edad. Defiendo que ha habido muchas civilizaciones en el pasado, y si sois una civilización tecnológica como nosotros, no puede evitar provocar el cambio climático. Cada joven civilización creará su propia versión del Antropoceno, lo que nos convierte en adolescentes cósmicos. Tenemos el poder suficiente para nosotros mismos y para que el planeta cambie nuestro mundo, pero todavía no está claro si tenemos la sabiduría para navegar por la difícil transición del cambio climático.

Venus ofrece un modelo de lo que se llama efecto invernadero. Explíquenos esta idea y qué nos puede decir Venus sobre nuestros propios problemas climáticos.

En 1962 enviamos la primera sonda a otro planeta, que resultó ser Venus, cuya discusión ya estaba en marcha. Mediante telescopios, se comprobó que la temperatura de Venus era muy alta, más de 400 grados, que era mucho más alta de lo esperado, porque aunque está más cerca del Sol que de la Tierra, no debería hacer tanto calor. La sonda confirmó que estas temperaturas eran reales, y fue Carl Sagan quien se dio cuenta de que la razón por la que Venus es tan caliente es lo que llamamos ‘efecto invernadero fugitivo’.

Venus tiene tanto CO2 a su atmósfera que la temperatura ha aumentado mientras ha perdido toda el agua. Es un bucle de retroalimentación. El CO2 se ha acumulado en la atmósfera hasta el extremo, actuando como una manta dentro de ella. La luz solar que llega a la superficie la calienta, y si no hubiera CO2 en la atmósfera, el calor simplemente se irradiaría al espacio.

Esto empieza a sonar familiar…

¡Exactamente! El efecto invernadero de Venus fue importante porque era la primera vez que reconocimos que los procesos físicos en la Tierra son universales. Hay leyes planetarias generales, y una vez las conoce, se aplican a cualquier planeta, planetas a 10.000 años luz de distancia o Tierra. Forma parte de mi historia. Debemos aprender a pensar como un planeta, conociendo las leyes de los planetas, si queremos superar el cambio climático.

Una figura central en ese debate es James Lovelock. Háblanos de él y de su visión de Gaia y de cómo, a pesar de no ser tomado en serio por la comunidad científica, obtuvo un gran número de seguidores en la cultura popular.

Lovelock es un personaje interesante porque ha sido un científico independiente durante toda su vida. No tuvo ninguna universidad. Es una mezcla de inventor y científico que estudió química y también conocía mucha física y desarrolló un dispositivo para medir pequeñas concentraciones de sustancias químicas en el aire que le hizo ganar dinero suficiente para ser semi-independiente.

A principios de los años 60, el Jet Propulsion Laboratory de la NASA le invitó a trabajar en experimentos para encontrar vida en Marte. La gente del JPL pensaba que irían a Marte, tomar muestras de suelo y buscar microbios. Lovelock dijo: ‘¡No, no es así como va!’ Hay que mirar el ambiente, porque si hay vida, el ambiente será distinto.’

Locelok se ha basado en esta idea durante años, reconociendo que la atmósfera no sólo está modificada por la vida, sino que está regulada por la vida, que la concentración de oxígeno y otros compuestos se mantiene exactamente tal y como se necesita para mantener la salud de la vida en el planeta. .

Al tiempo que Lovelock estaba reflexionando al respecto, la famosa bióloga Lynn Margulis estaba reflexionando sobre cómo los microbios podrían regular el comportamiento de la Tierra. Resultó ser la primera mujer de Carl Sagan. Su divorcio no fue feliz, pero se mantuvieron en contacto y, a principios de los años setenta, se puso en contacto con Sagan y le dijo: ‘Eh, estoy trabajando en esta idea, pero necesito un químico, puedes recomendar ¿alguien? ‘ . Sagan le presentó a James Lovelock y juntos desarrollaron la teoría de Gaia.

Lovelock quería ponerle un título aburrido como ‘Teoría dinámica de los sistemas terrestres’. Pero su vecino William Golding, autor de Lord of the Flies, le dijo: “¡No! ¡Es un nombre horrible! Debería llamarle con la diosa griega de la Tierra Gaia. Así que se convirtió en algo muy hippie. La gente celebraba misa en las iglesias de Gaia, había música Gaia y sacerdotes Gaia New Age. Este apoyo loco ha hecho que muchos científicos se sientan incómodos con la idea.

Por último dejaron caer el nombre de Gaia y se establecieron con el término Earth System Science. Reconoció que existen muchos sistemas que funcionan en el planeta (atmósfera, agua, hielo, rocas y vida) y que todos son esencialmente independientes.

La isla de Pascua ha perseguido a generaciones de científicos y escritores como ejemplo de una civilización fallida. Echemos un vistazo a las teorías y qué podría decirnos esta roca lejana sobre nuestro futuro.

La isla de Pascua es una isla del océano Pacífico muy lejos de todo. En ese sentido, es una metáfora perfecta de un planeta espacial. Hacia el 400 d. C. la isla fue poblada por marineros polinesios y probablemente comenzó con unos cientos de personas. Sin embargo, en el punto álgido de la civilización, probablemente había entre 10.000 y 12.000 personas en la isla.

Era una sofisticada sociedad con la capacidad de extraer esas rocas gigantes del volcán central y cortar estatuas simbólicas. Sin embargo, más tarde la población disminuyó drásticamente, así que cuando en 1722 la Semana Santa los holandeses encontraron la isla, con sólo unas 2.000 personas restantes, lo que hizo que la existencia fuera precaria. Una de las ideas dominantes –es complicado– es que se produjo una especie de ecocidio , que sus habitantes sobreexplotaron los recursos de la isla y destruyeron el medio ambiente. Es una metáfora de lo que estamos haciendo en la Tierra hoy.

Escribes así: ‘Debemos adaptar la civilización para que sea global y totalmente sostenible’. Háblenos de los retos a los que nos enfrentamos, especialmente el cambio climático, y cómo podemos conseguir este objetivo.

Lo curioso es que a cierto nivel no es difícil. Uno de los mensajes que quiero que la gente reciba es que la principal dificultad para superar este reto está en nuestra cabeza. Porque fundamentalmente, el paso que debemos dar para crear un futuro sostenible es cambiar la infraestructura energética. ¡Es tan sencillo! [Serie]

El verdadero problema es cómo afrontamos los problemas. Aún estamos atrapados en el debate sobre si el cambio climático está ocurriendo, especialmente en Estados Unidos. Es porque nos falta lo que yo llamo una perspectiva astrobiológica. No nos identifiquemos como adolescentes espaciales. Si tienes 12 años, sabes que se acerca la adolescencia. Pero como tenemos una mala visión de nosotros mismos y de nuestro sitio en el universo, no vemos que el cambio climático está pasando. Este fracaso por comprender la realidad de lo que significa el cambio climático –su inevitabilidad– nos impide comprender la urgencia y la importancia de la acción.

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Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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