vida en la roca

Se ha descubierto materia orgánica nativa en un planeta enano entre Júpiter y Marte.

¿Autóctonos o migrantes? No es la primera vez que se hace esa pregunta en los conocimientos actuales. Ahora la diferencia es que estamos hablando de autóctonos o migrantes de hace miles de millones de años. La misión Dawn de la NASA descubrió recientemente zonas ricas en materia orgánica en la superficie de Ceres, un planeta enano situado en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. Pero no estaba claro si estos materiales, que son los componentes básicos de la vida en el sistema solar, habían llegado a Ceres desde otros cuerpos errantes o habían nacido dentro de él. No importaba si eran locales o migrantes. Un estudio publicado ayer en la revista Science elimina todas las dudas. El material proviene principalmente de planetoides.

Se cree que Ceres se formó hace 4.500 millones de años al amanecer del sistema solar. Por tanto, lo que aprendemos nos permite profundizar en los orígenes del espacio que nos rodea, nuestro barrio más cercano alrededor del Sol.

Durante mucho tiempo, la ciencia ha ofrecido modelos para la formación y el nacimiento de la vida en nuestro sistema, que implicaban la transferencia de materia orgánica de un cuerpo a otro. La vida en la Tierra puede surgir de los depósitos de estos elementos después del impacto de los cometas y sus asteroides cargados.

La misión Dawn dispone de cámaras en el espectro visible e infrarrojo que permiten obtener imágenes y espectrometrías muy sensibles. Encontraron una concentración inusual de materia orgánica cerca del cráter Ernutet de Ceres, un cráter de 50 kilómetros de diámetro en el hemisferio norte. Esta circunstancia puede ser compatible con la idea de que el impacto de otra roca pudiera depositar en ella los componentes de la vida. Sin embargo, la distribución y las propiedades de la materia orgánica no parecen estar ligadas a ningún cráter en particular . La mayor cantidad de material se encuentra en un corredor continuo en el sur de Ernutet y se extiende por otro cráter más antiguo y degradado.

Además, existen otras acumulaciones dispersas de materia orgánica en el noroeste. Los materiales encontrados incluyen carbono y amoníaco, así como materiales claramente endógenos en Ceres.

Todos estos datos hacen que sea muy poco probable que los elementos hallados provengan de un cuerpo extraterrestre. Nacieron en Ceres y se quedaron. ¿Cómo llegaron?

Aparentemente, el asteroide tiene interesantes rastros de actividad hidrotermal. Así, la materia orgánica puede ser resultado de procesos geoquímicos internos derivados de la movilidad de estructuras del subsuelo menos sólidas. Quizás gracias a este descubrimiento se puede mejorar aún más el modelo que explica cómo apareció la vida en nuestro planeta.

Los cuerpos en órbita como Ceres pueden haber sufrido reacciones geoquímicas similares, transportando materia orgánica del interior a su superficie. Estos cuerpos pueden poblar cientos de ellos alrededor del Sol y chocar entre ellos. Chocaron con asteroides, con planetas… De todos los miles de impactos, sólo los que ocurrieron en la Tierra acabaron conectándose a la vida real. Quizás cientos de otras formas de vida alternativas que crecieron a partir de rocas que llevaban entonces como Ceres fueron abortadas porque no llegaron al lugar adecuado en el momento adecuado.

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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