Se han encontrado los restos de una exomoon en una estrella muerta

Aunque hasta ahora se han encontrado más de 4.000 exoplanetas orbitando a otras estrellas, todavía no se ha descubierto ninguna luna que los orbite. Esto no significa que las exomoones no existan: simplemente son objetos tan pequeños y lejanos que no pueden distinguirse claramente con la tecnología actual.

Pero el nuevo estudio utilizó un método indirecto para concluir que un exoplaneta con al menos una luna existía en torno a la estrella muerta.

enanas blancas

Este estudio se centra en la composición química inusual de una enana blanca, el ‘cadáver’ de una estrella de tamaño medio con una masa similar a la del Sol. Las estrellas de este tamaño brillan gracias a la energía que liberan cuando fusionan hidrógeno. en el helio. El helio resultante se hunde en el núcleo de la estrella debido a su densidad más alta, pero, sin poder fusionar el helio en elementos más pesados, estas estrellas de tamaño medio se ven obligadas a continuar su vida fusionando hidrógeno en el volumen circundante. En su centro se desarrolla una ‘bola’ de helio inerte.

La cantidad de hidrógeno que se fusiona en este nuevo volumen sólo aumenta con el tiempo, de modo que el proceso libera cada vez más energía y la temperatura de la estrella comienza a aumentar. A medida que el gas calentado se expande, las capas exteriores de la estrella comienzan a ‘hincharse’ y expandirse al espacio. Por último, en el centro de esta masa de gas en expansión, sólo quedan los restos desintegrados del núcleo inerte de helio, que tras el colapso final se convierte en una esfera ligeramente mayor que un planeta rocoso, compuesto principalmente de carbono y ‘oxígeno’. Esta esfera compacta se conoce como enana blanca.

berilio anormal

Cualquier planeta que orbite a una estrella moribunda y en expansión correría el riesgo de quedar rodeado por una masa creciente de gas e interrumpir su órbita. Si esto sucede, el planeta puede adoptar una nueva órbita alrededor de la enana blanca, haciendo que choque con ella. Y aquí tiene el estudio en cuestión.

Recientemente, se han detectado elementos como silicio, aluminio y hierro en la atmósfera de la estrella enana blanca GALEX J2339-0424. Como las estrellas de tamaño medio no producen estos elementos pesados ​​internamente, su presencia en esta enana blanca sólo puede explicarse si un cuerpo rocoso chocó con él en el pasado.

Sin embargo, lo que más llamó la atención de los autores del estudio fue la gran cantidad de berilio que contiene GALEX J2339-0424 en comparación con otros elementos. Esta abundancia de berilio no puede explicarse por ningún mecanismo de concentración gravitatoria de la estrella en sí ni por los efectos de un mundo rocoso normal. Pero este nuevo estudio sugiere que el exceso de berilio puede haber terminado en un cuerpo celeste ligeramente distinto.

lunas congeladas

El universo está lleno de partículas que se mueven a gran velocidad por el espacio y, cuando chocan con ellas, ‘rompen’ los núcleos de los átomos, dividiéndolos en partes más pequeñas. O en los núcleos de elementos más ligeros, que viene a lo mismo. Por ejemplo, cuando una de estas partículas choca con un átomo de oxígeno y rompe su núcleo, uno de los fragmentos resultantes suele ser un núcleo de berilio (con 4 protones).

Sobre esta base, los autores del estudio en cuestión propusieron que antes de la ‘muerte’, GALEX J2339-0424 podría haber orbitado un planeta con un sistema de anillos como el de Saturno, formado principalmente por materia congelada. Entre estos anillos también se cree que hay lunas rocosas cubiertas de hielo cuyas superficies han sido bombardeadas por partículas cargadas de la magnetosfera del planeta durante miles de millones de años. Por tanto, el oxígeno presente en el agua congelada de estas lunas se convertiría lentamente en berilio.

Cuando GALEX J2339-0424 se quedó sin combustible y se convirtió en una enana blanca, la estrella en expansión desestabilizó las órbitas de estas lunas congeladas. Y según este nuevo estudio, estos desafortunados satélites habrían chocado con el cadáver de la estrella y se habrían llevado todo el berilio que había en su interior. Si esta hipótesis es correcta, un solo rastro de berilio en la atmósfera de una estrella muerta contaría la historia de un planeta anillado cuyas lunas fueron ‘robadas’ por la estrella moribunda.

NO atornillar:

  • Quizá haya escuchado que la vida en la Tierra se acabará cuando, dentro de unos 5.000 millones de años, el Sol acabe el combustible, nuestra estrella empiece a expandirse y sus capas exteriores ‘colapsin ‘ en nuestro planeta. En realidad, probablemente la Tierra se convertirá en un desierto árido mucho antes, dentro de 1.000 millones de años, porque entonces el brillo del Sol habrá aumentado en torno a un 10%.
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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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