Observan por primera vez el nacimiento de un planeta

Una estructura en espiral a 520 años luz de la Tierra en un disco denso de polvo y gas puede ser la primera evidencia directa de un incipiente planeta. Las imágenes ilustrativas captadas por el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en torno a la joven estrella AB Aurigae muestran un ‘punto de inflexión’ muy brillante que marca dónde se podría formar este nuevo planeta.

‘Hasta ahora se han identificado miles de exoplanetas, pero se sabe poco sobre su formación’, dice Anthony Boccalettis, quien dirigió el estudio del Observatorio de París de la Universidad PSL. Los planetas nacen en los discos polvorientos que rodean a estrellas jóvenes como AB Aurigae a medida que se acumulan polvo y gas frío. Pero hasta ahora, los astrónomos no han sido capaces de conseguir imágenes de estos discos lo suficientemente nítidas como para identificar el punto de nacimiento.

‘Debemos observar sistemas muy jóvenes para capturar el momento de la formación del planeta’, dice Boccaletti. Publicado en la revista Astronomy Astrophysics, este nuevo descubrimiento es una ayuda crucial para ayudar a los científicos a entender este complejo proceso.

Esta espectacular espiral de polvo y gas en la constelación Auriga (el Conductor) hace alusión a cómo nacen los planetas para crear ‘perturbaciones ondulantes en el disco, como un barco lanzado a un lago’. explica Emmanuel Di Folco del Laboratorio de Astrofísica de Burdeos (LAB) en Francia, que también participó en el estudio.

‘Colisión’ de dos espirales de polvo y gas.

‘Algunos modelos teóricos de formación de planetas sugieren que esta rotación está presente’, explica Anne Dutrey, también del LAB. ‘Correspondería a la conexión de dos espirales, una que gira hacia dentro desde la órbita del planeta, la otra se extiende hacia el exterior, conectándose a la ubicación del planeta. Debido a las espirales, el gas y el polvo del disco se acumulan hacia el planeta en formación y estimulan su crecimiento.

Cuando el planeta gira en torno a la estrella central, esta onda forma un brazo espiral. En la nueva imagen de AB Aurigae, la región amarillo intensamente brillante cerca del centro es uno de esos puntos de perturbación en los que el equipo cree que se está formando el planeta. Medido en relación a la estrella, este nuevo planeta se encuentra aproximadamente a la misma distancia que Neptuno del Sol.

primeras señales

Los primeros indicios del nacimiento de planetas en torno a esta estrella se observaron hace muchos años con el Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array (ALMA). Mediante el potente sistema de imagen SPHERE, los astrónomos pudieron ver una luz más débil procedente de pequeños granos de polvo y emisiones del disco interior, lo que les permitió observar dos ramas de gas en espiral cerca de la estrella.

Más tarde, en 2022 y 2022 Al principio, Boccaletti y un equipo internacional de astrónomos (de Francia, Taiwán, EE.UU. y Bélgica) decidieron hacer una imagen más clara apuntando el instrumento SPHERE al VLT de la ESO de Chile. En el proceso, las imágenes que obtuvieron son las más profundas hasta ahora en el sistema Aurigae de AB.

Para estudiar estas formaciones planetarias, la ESO está construyendo el telescopio extremadamente grande (ELT) de 39 metros, que se basará en el trabajo de vanguardia de ALMA y SPHERE para estudiar mundos extrasolares. Tal y como explica Boccaletti, este potente telescopio nos permitirá ver aún más detalladamente el proceso de nacimiento de esta estrella. ‘Deberíamos poder ver directamente y con mayor precisión cómo la dinámica de los gases contribuye a la formación del planeta’, concluye.

Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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