La nueva «supertierra» puede contener signos de vida extraterrestre

Un equipo de astrónomos ha descubierto un planeta templado, algo mayor y masivo que la Tierra, que orbita una pequeña estrella a sólo 40 años luz de distancia . Este nuevo mundo podría ser uno de los mejores planetas en busca de pruebas de vida extraterrestre.

‘Los mundos pequeños son comunes’, explica Lauren Weiss, de la Universidad de Montreal. Y este planeta, dice, es uno de los mundos rocosos más cercanos fuera de nuestro sistema solar .

Utilizando un telescopio en Chile, los astrónomos vieron pasar el planeta frente a una enana roja conocida como LHS 1140 en la constelación de Cetus. Este mundo, llamado LHS 1140b, tiene unas 1,4 veces el ancho de la Tierra y se encuentra en una órbita cómoda donde el agua líquida podría fluir por su superficie.

Utilizando otro telescopio, también en Chile, el equipo observó hasta qué punto la gravedad del planeta ‘estira’ su estrella y pudo determinar que LHS 1140b tiene una masa 6,6 veces la de la Tierra . Esto significa que el pequeño mundo es rocoso, quizás con un gran núcleo de hierro rodeado por un manto delgado , parecido a Mercurio, pero más alto , dijo Laura Schaefer, de la Universidad Estatal de Arizona.

‘Aún no sabemos mucho de él, así que tenemos muchas ganas de saber más’, dice.

El equipo que lo descubrió estuvo especialmente emocionado de ver este mundo reciente descubierto porque está lo suficientemente cerca de la Tierra como para que los telescopios existentes nos puedan decir si tiene atmósfera y, en su caso, si su aire contiene signos de vida extraterrestre.

El científico que hay en mí quiere ser muy cuidadoso y considerar todas las razones por las que quizás no encontramos vida en este planeta’, dijo el líder del estudio Jason Dittmann de la Universidad de Harvard, cuyo equipo describió el nuevo planeta en un artículo de Nature .

reunir pruebas

Actualmente existen más de 3.400 planetas conocidos que orbitan otras estrellas y, a medida que mejoran los telescopios y las técnicas de observación, se están descubriendo más de estos mundos pequeños, probablemente rocosos, apegados a estrellas mucho más pequeñas que la Tierra . El sol.

El pasado año, los científicos revelaron la existencia de tres mundos del tamaño de la Tierra orbitando una pequeña estrella cercana llamada TRAPPIST-1. Más tarde , un planeta de nuestro tamaño apareció alrededor de la estrella más cercana al Sol, una tormentosa enana roja llamada Próxima Centauri, que llamó la atención del trío. Pero a principios de ese año, los científicos revelaron que TRAPPIST-1 no tenía tres, sino al menos siete mundos, algunos de los cuales podrían ser habitables .

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Por último, la semana pasada, científicos europeos y británicos anunciaron el descubrimiento de una atmósfera en torno a un exoplaneta cercano conocido como GJ 1132b , el planeta más pequeño de este tipo con un componente gaseoso. Este logro es una prueba estimulante que es posible observar las moléculas de los mundos rocosos en sus atmósferas con los instrumentos actuales.

Todo esto supone grandes esperanzas para LHS 1140b. Ninguno de los planetas descubiertos hasta ahora se ha descrito como realmente parecido a la Tierra porque no sabemos lo suficiente como para hacer comparaciones. Pero este mundo puede ofrecernos la mejor oportunidad para descubrir las características fascinantes que le harían habitable .

En primer lugar, la densidad de un planeta indica que es sólido , el tipo de lugar donde la vida podría prosperar por encima o por debajo de la superficie. Algunos mundos TRAPPIST-1 también pueden entrar en esta clasificación, pero su amplia composición sigue siendo desconocida .

‘Incluso los planetas pequeños no serían necesariamente mundos terrestres como el nuestro’, dice Weiss. Estos otros planetas pueden tener indicios de roca, pero sus superficies están cubiertas de espesos velos de gas que serían desastrosos para la formación de vida compleja .

Sin embargo, ‘la alta densidad y el pequeño tamaño de [LHS 1140b] sugieren que el planeta podría estar compuesto por una mezcla de hierro y silicatos, cuyos mismos materiales rocosos está hecha la Tierra ‘, explica el científico.

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El equipo encontró la nueva super-Tierra con la matriz de telescopios MEarth-South situado en Cerro Tololo, Chile. Foto de Jonathan Irwin

En segundo lugar, la gravedad de LHS 1140b es lo suficientemente fuerte como para engancharse a su atmósfera , pero con una advertencia: la estrella de 5.000 millones de años se encuentra actualmente en reposo en este hábitat, pero probablemente era propensa a explosiones cuando era más joven . Si es así, la estrella melancólica podría haber irrumpido violentamente en la atmósfera del planeta, eliminando todas las formas de vida avanzadas.

Sin embargo, este planeta está lo suficientemente lejos de su estrella para que una atmósfera potencial hubiera tenido más posibilidades de sobrevivir a estas rabietas estelares. Su lejanía también significa que estaría a una temperatura favorable a la vida tal y como la conocemos , a diferencia del GJ 1132b, que es similar pero demasiado tostado.

Por último, LHS 1140b pasa su estrella, dando a los astrobiólogos una visión de primera fila . Cuando los científicos intentan controlar una atmósfera alienígena para encontrar signos de vida, en realidad están mirando a través de ella. Cuando los planetas pasan entre las estrellas y la Tierra, la luz de estrellas lejanas penetra en sus envolturas gaseosas e ilumina todas las moléculas presentes .

Para obtener medidas precisas de estas moléculas y sus radios con instrumentos existentes o futuros, los científicos necesitan una estrella cercana como LHS1140 .

Primer contacto

Es totalmente posible que el primer ‘aliento’ de vida más allá de la Tierra nos llegue como resultado de futuras exploraciones de atmósferas extraterrestres, informes de gases incompatibles o moléculas especiales que serían difíciles de producir sólo por procesos químicos y geológicos .

Dittmann y su equipo ya han estudiado cuidadosamente el LHS 1140b utilizando el telescopio espacial Hubble y esperan hacer lo mismo más adelante con telescopios en Chile.

Pero a Dittmann le hace mucha ilusión buscar gases como el metano, el ozono y el dióxido de carbono con instrumentos más grandes y precisos que pueden estar disponibles en las próximas décadas: el telescopio espacial James Webb, el telescopio gigante de Magallanes y el telescopio europeo extremadamente grande , entre otros. . . .

‘En realidad, no entraremos en contacto con estas atmósferas por primera vez durante otra década ‘, dice Dittmann.

‘Podríamos discutir la importancia de estas observaciones y cómo estos gases se han mantenido aún más tiempo en estas atmósferas!’ Pero al menos los datos los tendremos en breve y tengo muchas ganas de verlos .

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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