La NASA cree que este cráter es el mejor sitio para buscar vida en Marte

Cuando la NASA en 2022 envíe su próximo rover a Marte, apuntará a una pequeña parte del paisaje marciano cerca del lago Crater. El sitio de aterrizaje anunciado hoy, escogido por Thomas Zurbuchen, director adjunto de la Dirección de Misión Científica de la NASA, presenta un delta fluvial fosilizado que se formó cuando el agua fluyó a un antiguo lago de cráter.

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Trailer 2 de marzo

El sitio ‘ofrece un terreno geológicamente rico con formaciones que se remontan a 3.600 millones de años y podría responder a preguntas importantes sobre la evolución planetaria y la astrobiología’, dijo Zurbuchen en una conferencia de prensa.

‘Conseguir muestras de esta área única cambiará nuestra forma de pensar sobre Marte y su capacidad para apoyar la vida’.

A diferencia de muchos rovers y tocadas de tierra de las últimas décadas, la misión del rover 2022 será encontrar pistas sobre las condiciones cálidas y acuóticas del pasado y empezar la búsqueda de la vida . Lo hará recogiendo y almacenando muestras de rocas marcianas para una futura sonda para recoger y volver a la Tierra, buscando huellas dactilares biológicas distintivas en las rocas que encuentre.

‘Queremos buscar pruebas de la posible vida antigua en Marte y, en segundo lugar, queremos buscar diferentes tipos de rocas con las que podamos estudiar la historia y la evolución de Marte’, dice Ken Farley, científico del proyecto Mars2020.

Los científicos trabajan en el rover en el Centro de montaje de vehículos espaciales Mars2020 de la NASA JPL en California. Foto de Cassandra Klos

Basado en viejos rovers

El anuncio llega después de unos últimos días ocupados mientras la NASA intenta enviar otra nave espacial al Planeta Roig. La misión, llamada InSight , utilizará un aterrizaje estacionario para reconstruir el interior de Marte mediante ondas sísmicas, lo que debería ayudar a los científicos a entender la formación y la historia pasada del planeta.

Aunque Marte es hoy un erial seco y tóxico, el planeta era más cálido y estaba cubierto de mares líquidos. Durante casi mil millones de años, mientras su núcleo giró y creó un campo magnético protector, Marte fue quizás uno de los mejores lugares para la vida tal y como la conocemos para establecerse y prosperar.

El problema es que encontrar pruebas de la vida pasada en un mundo alienígena, sobre todo si la vida extinguida es microscópica, no es fácil, pero eso es exactamente lo que trata en 2022: un rover de 2.400 millones de dólares.

De diseño similar al rover Curiosity que se lanzó al cráter Gale en 2022, Mars2020 será un vehículo nuclear de seis ruedas capaz de atravesar múltiples terrenos. Al igual que Curiosity, el rover tendrá que pasar por un aterrizaje accidentado, de nuevo con un dispositivo llamado Sky Crane, pero el aterrizaje debería ser algo más fácil mediante una actualización de esta tecnología. Si todo va según lo previsto, el rover aterrizará en Jezero en el 2022. 18 de febrero

El rover Mars2020 que vemos listo para el lanzamiento se basa en Curiosity, el pequeño rover de propulsión nuclear del tamaño de un coche que ha estado en Marte desde 2022. Pero a diferencia del Curiosity, Mars2020 no sólo buscará indicios de que Marte era habitable. , pero también apunta a pistas sobre la vida en el planeta rojo. Foto de Cassandra Klos. El rover Mars2020 que vemos listo para el lanzamiento se basa en Curiosity, un rover de propulsión nuclear del tamaño de un coche pequeño que estará en Marte a partir de 2022. A diferencia del Curiosity, Mars2020 no sólo buscará indicios de que Marte era habitable, sino también pistas directas de la vida en el planeta rojo. Foto de Cassandra Klos

decisión difícil

Los científicos debatieron dónde enviar el siguiente rover durante más de cuatro años, comenzando con 64 ubicaciones y reduciéndolos a tres: Lake Crater, donde los ríos entran y salen del Crater Lake; en el noreste de Sirte, donde los sistemas hidrotermales enterrados empujan rocas antiguas a la superficie; y los Columbia Hills, un terreno de aguas termales que el rover Spirit exploró entre 2004 y 2022.

Durante un tiempo parecía que Jezero y Syrtis Northeast estaban ligados en interés científico: ambos lugares contenían rocas antiguas adecuadas para extraer pruebas de vida pasada. Pero a principios de este año, cuando los científicos empezaron el proceso de selección final, se presentó una cuarta posibilidad.

A medio camino entre los dos principales rivales, el sitio tenía varias características hidrotermales antiguas que hacían atractivo Syrtis Northeast, y estaba bastante cerca del cráter, a unas 15 millas, para que el rover los visitara ambos. Los científicos la llamaron Midway , no muy creativa.

Marte 101 Desde la composición de las rocas hasta su potencial para mantener la vida, Marte ha intrigado a la humanidad durante miles de años. Descubra cómo se formó el planeta rojo a partir de gas y polvo y qué significan sus casquillos polares para la vida tal y como la conocemos.

A finales de octubre, en la última de varias reuniones de científicos para discutir los puestos de aterrizaje, Jezero, Syrtis Northeast y Midway tuvieron un voto no vinculante. La decisión la dejó Zurbuchen, que la tomó en función de la misión principal, algo que nadie sorprendió.

‘Creo que hay menos desacuerdo sobre el valor de estos sitios en comparación con lo que hemos tenido en el pasado, como la selección de Curiosity’, dice Joe Michalski de la Universidad de Hong Kong.

Pero esto no significa que a todo el mundo le guste la decisión.

‘El bello delta del lago nos da la oportunidad de buscar la vida tal y como la conocemos en la Tierra’. ‘Fuera del cráter, tenemos la capacidad de buscarlo como si existiera en Marte, bajo tierra’, dice Bethany Ehlmann de Caltech, que también es exploradora emergente de National Geographic. ‘Es muy importante que Mars2020 funcione de manera eficiente y recoja muestras del lago y luego salga del cráter a la fuente de sedimentos.

Vida en el lago de Marte

Con un diámetro de 48 kilómetros y una profundidad de unos 490 metros, Jezero es el lugar de un antiguo lago de cráter (su nombre significa ‘lago’ en serbio), que era alimentado por ríos que depositaban agua y sedimentos en la cuenca.

Los científicos sospecharon que la cuenca se había llenado de agua durante casi 500 millones de años, basándose en observaciones orbitales que revelaron muchos minerales que sólo se forman en presencia de agua. Además, existen otros materiales asociados a la vida tal como la conocemos, como el carbonato y las arcillas llamadas esmectitas, que pueden adherirse a los compuestos orgánicos y separarlos.

Y lo que quizá sea más convincente: el borde occidental del cráter revela un delta fluvial relicto alimentado por fuentes directamente detrás del cráter.

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Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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