La misión DART: por qué la NASA intentará apuntar a un asteroide

Un asteroide enorme (lo suficientemente grande como para dejar un cráter de más de nueve kilómetros de ancho y con polvo que cubriría el planeta si tocara la Tierra) el 29 de abril. pasará por nuestro planeta sin peligro. El objeto, llamado 1998 OR2, mide 1,5 kilómetros de diámetro y, aunque no supone ninguna amenaza, pasará a 6,3 millones de kilómetros de nuestro planeta, suficiente para que la NASA le clasifique como ‘potencialmente peligroso’ mientras sigue. acercarse a la Tierra en el futuro cuando ambos objetos orbiten en torno al Sol.

‘Es un asteroide enorme. Es menor que el objeto que habría provocado la extinción de los dinosaurios, pero podría hacer muchos daños”, dice Amy Mainzer de la Universidad de Arizona, una de las principales investigadoras mundiales en la detección y defensa de los asteroides.

Un asteroide ocurre mucho más cerca de la Tierra de lo esperado. Cada año, decenas de asteroides lo suficientemente grandes como para destruir una región pasan a ocho millones de kilómetros de la Tierra, el límite de los asteroides potencialmente peligrosos. De media, una o dos rocas espaciales atraviesan cada año lo suficientemente grandes como para tener un impacto catastrófico en el continente.

Es casi seguro que en algún momento del futuro, la Tierra tendrá que chocar con una roca espacial lo suficientemente grande como para nivelar una ciudad. Si los humanos todavía son por ese día, sería prudente tener un plan para proteger el planeta. Así, el próximo año, la NASA lanzará una nave espacial para llevar a cabo la primera prueba de una estrategia prometedora para detener un asteroide asesino: golpearlo antes de que se aleje lo suficiente para cambiar de rumbo.

La misión DART (Double Asteroid Redirection Test) estrellará la nave contra el asteroide más pequeño del sistema binario. Será fácil medir cualquier cambio en la órbita del objeto más pequeño desde la Tierra, siendo un buen indicador de si lo han orientado con éxito.

‘Es un momento emocionante. Creo que DART será una demostración increíble’, dijo Ed Lu, un astronauta retirado de la NASA y fundador de la Fundación B612, una organización sin ánimo de lucro dedicada a la detección y orientación de asteroides.

Un sistema solar desordenado

El primer paso para detener un asteroide asesino es encontrarlo. ‘Hay cientos de miles de asteroides ahí fuera y queremos saber cuáles tendremos que vigilar y vigilar de cerca a lo largo del tiempo’, dijo el oficial de defensa planetaria de la NASA Lindley Johnson. Esto demuestra que hasta ahora existen 2.078 asteroides potencialmente peligrosos en el catálogo.

El asteroide 1998 OR2 tiene al menos 1,5 kilómetros de diámetro y llegará a la Tierra en el 2022. El 29 de abril pasará a 16 distancias lunares.

Foto del Observatorio de Arecibo, NASA, Nsf

Viajando a casi 20.000 mph, 1998 OR2 pasará a más de seis millones de millas de nuestro planeta hoy, unas 16 veces la distancia entre la Tierra y la Luna. Aunque la distancia no es un problema, 1998 OR2 continuará en su órbita de 3,7 años alrededor del Sol, entrando en el cinturón de asteroides más allá de Marte y volviendo a entrar en la órbita de la Tierra con cada giro. La próxima vez que se acerque a nuestro planeta, en 2078, estará mucho más cerca: cerca de 1,6 millones de kilómetros de la Tierra. Los astrónomos no pueden calcular la posición exacta de 1998 OR2 después de varios cientos de años.

La NASA clasifica cualquier objeto de más de 140 metros de ancho que pasa a 8 millones de kilómetros de la Tierra como un asteroide potencialmente peligroso. ‘La cifra de 8 millones de km representa aproximadamente la cantidad de órbitas que pueden cambiar con el tiempo y, por supuesto, algo de margen para cubrir cualquier cosa que pueda ser peligrosa en el futuro’, dijo Johnson.

En sólo siete años, otro enorme asteroide llamado 1990 MU, de casi dos millas de ancho, pasará a casi tres millones de millas de la Tierra.

‘No queremos que afecte a algo tan grande’, dijo Johnson. ‘Nuestra tarea principal es encontrarlos y llenar un catálogo con todo lo que existe para no sorprendernos’.

en 1998 el Congreso estadounidense ordenó a la NASA detectar y caracterizar al menos el 90% de los asteroides potencialmente peligrosos de un kilómetro o más de ancho. Siete años más tarde, la agencia espacial tuvo el encargo de encontrar el 90% de los asteroides cercanos de al menos 150 metros de diámetro.

Si chocaran, asteroides más grandes como en 1998 OR2 y 1990 MU podrían acabar con la vida en todo el planeta. ‘Se estima que los asteroides de un kilómetro o más hacen estragos en todo el continente, y el polvo que entra en la atmósfera provocaría un enfriamiento drástico y fallos de las cosechas durante al menos varios años’, dijo el geofísico Jay Melosh de la Universidad de Purdue. .

Sólo hemos descubierto unos 900 de estos grandes objetos o el 95% de la población total estimada. Incluso es poco probable que algo afecte al planeta durante los próximos siglos. En cambio, del grupo más pequeño capaz de destruir ciudades enteras, sólo detectamos en torno al 30% de los 25.000 objetos, según un informe del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología.

‘Aún tenemos mucho que ver con los pequeños tamaños subglobales que pueden causar problemas regionales’, dice Mainzer. ‘Encontrar estas rocas grises o negras en la oscuridad del espacio es un problema difícil.

Incluso las rocas espaciales de menos de 150 metros de ancho pueden ser extremadamente peligrosas. Algunos meteoros estallan en el cielo con la fuerza de las bombas nucleares, como Chelyabinsk, Rusia, en el 2022. Esta bola de fuego, de apenas 20 metros de anchura, provocó una ola de choque que impactó la ciudad, destrozando ventanas e hiriendo a unas 1.500 personas. Nadie le vio.

Efectos cinéticos con DART

Cuando se trata de detener un asteroide antes de que toque la Tierra, se trata del tiempo de preparación. Cuando se tardan años o incluso décadas en prepararse, los humanos podemos lanzar incluso los mayores asteroides.

La misión DART de la NASA, prevista para el lanzamiento en julio de 2022, intentará una estrategia y estrellará una nave espacial de media tonelada contra un asteroide. En octubre de 2022, a casi 11 millones de kilómetros de la Tierra, la nave espacial del tamaño de un refrigerador se acercará a un asteroide de 800 metros de ancho llamado Didymos, que orbita una luna de unos 150 metros de ancho.

Didimoon, el apodo apodo que se da a los objetos más pequeños, es el objetivo de DART. Éstos son asteroides del tamaño que pueden nivelar ciudades enteras. Los telescopios terrestres serán capaces de detectar cambios en la longitud de su órbita en torno al asteroide más grande para medir el impacto del impacto.

‘Si no fuera binario, sería imposible medirlo con mucha precisión’. Esta es una gran oportunidad para probar la efectividad de la tecnología de impacto cinético en un asteroide real”, dice Megan Bruck Syal del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, que combina investigaciones de laboratorio y superordenadores para simular impactos de asteroides.

Poco antes de que DART llegue a Didymoon a más de 14.000 millas por hora, la nave espacial lanzará una cámara del tamaño de una caja de zapatos fabricada por la agencia espacial italiana. La cámara seguirá la nave espacial cuando choca con Didymoon y fotografiará la dispersión de escombros y posiblemente el cráter resultante. Johnson espera que la colisión acorta la órbita de 12 horas del satélite hasta siete minutos, aunque el equipo considera que la misión es un éxito si el cambio dura al menos 70 segundos.

‘Al cambiar la órbita de la Luna, no estamos cambiando la órbita [de Didymo]. Didimos es un asteroide potencialmente peligroso, así que no queremos que afecte a su órbita. No queremos empujarlo accidentalmente en la dirección equivocada’, dice Johnson.

La próxima nave espacial Hera construida por la Agencia Espacial Europea (ESA) visitará ambos asteroides en el 2026 para tomar medidas detalladas del impacto y probar tecnologías de navegación autónoma.

Syal explica que aunque la técnica del ‘impacto cinético’ es bien conocida, existen varias variables que controlan si un impacto puede apuntar con éxito a un asteroide. Los factores importantes incluyen la composición, la fuerza y ​​la estructura del objeto, la cantidad de material desplazado por el impacto y el ángulo de entrada.

‘Un rebote sería un muy mal resultado porque se perdería mucho impulso’, dijo Syal.

Los impactadores cinéticos podrían apuntar a un asteroide tan pequeño como Didymoon, pero ¿qué ocurre con 1998? OU2? Lu señala que si un objeto tan grande chocara con la Tierra, necesitaríamos una mayor estrategia, como detonar una bomba nuclear cerca del asteroide para vaporizar parte de su superficie y hacerla volar fuera de su trayectoria. Una explosión nuclear en la superficie de un asteroide podría enviar una explosión de metralla hacia la Tierra.

Mainzer, que lidera la iniciativa por lanzar un telescopio espacial para detectar asteroides peligrosos, dice que la estrategia de orientación óptima depende tanto del objeto entrante como del momento del impacto. Tienes que practicar para saber qué va a funcionar.

‘Lo vemos con el cambio climático, con esta pandemia e incluso con este problema [de defensa planetaria]: algo de preparación marca una gran diferencia’, dice Mainzer.

Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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