La Gran Mancha Roja de Júpiter podría desaparecer…

Además de su tamaño, Júpiter es quizás más conocido por la tormenta roja que se mueve al sur del ecuador. Lo suficientemente grande como para tragar la Tierra con facilidad, la tormenta recibe el nombre (si no de forma creativa) de la Gran Mancha Roja de Júpiter.

La Gran Mancha Roja ha sido parte del lado nublado de Júpiter durante siglos y es una de las características más reconocibles del sistema solar. Pero no va a quedar para siempre. De hecho, la Gran Mancha Roja se está reduciendo y varios medios de comunicación han informado recientemente de que podría desaparecer en un plazo de 10 a 20 años.

¿Pero es cierto? Vamos a averiguar.

Bien, Júpiter. ¿Qué tormenta tienes allí, verdad?

Sí. La Gran Mancha Roja es en realidad una tormenta gigante. Solía ​​tener una anchura de varias Tierras, llegaba a las profundidades de la atmósfera del planeta y de algún modo calentaba el aire que había encima a temperaturas superiores a las de la lava.

¿Cuánto tiempo estuvo ahí?

No está claro. Sin embargo, sabemos que es visible al menos desde principios del siglo XIX y puede ser la misma tormenta que se vio a principios del siglo XVII. Tiene al menos 200 años de antigüedad.

¿Y cómo es que todavía está ahí? Las tormentas terrestres no duran tanto.

Verdad: mientras que algunas tormentas de otros planetas duran bastante, afortunadamente, las tormentas en la Tierra suelen ser de corta duración. Neptuno (normalmente tormentoso) tuvo una mancha igualmente grande y evidente que escondió su cara durante unos años cuando en 1989 la Voyager 2 voló por encima (desapareció cuando el telescopio espacial Hubble echó un vistazo en 1994). Y Saturno provocó tal tormenta que engulló a todo el planeta y chocó consigo mismo. Pero esa tormenta sólo duró aproximadamente un año.

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Los científicos no están seguros exactamente de qué está alimentando esta tormenta masiva y persistente (es un área de investigación activa), pero sospechan que su posición entre dos corrientes en chorro puede ayudar a estabilizar y alargar su existencia.

Sin embargo, su tamaño está disminuyendo.

Sí.

¿Desde cuándo?

Desde que miramos. Observaciones anteriores de finales de 1800 indican que la tormenta tenía más de 30 grados de longitud y más parecía a una ‘ gran butifarra roja ‘, en palabras de Glenn Orton del Jet Propulsion Laboratory de la NASA. Sin embargo, la forma de la tormenta cambia, sobre todo su anchura, haciéndose menos ovalada y más circular con el tiempo.

Hace mucho tiempo, el diámetro de la tormenta alcanzaba los 40.200 kilómetros. Cuando la Voyager voló por el planeta en la década de 1970, los científicos estimaron que las manchas sólo tenían unas 14.000 millas de ancho. En 2022, las observaciones del telescopio espacial Hubble redujeron el diámetro del lugar a 16.500 kilómetros, en comparación con sólo 16.300 kilómetros la pasada primavera.

Entonces, ¿cuándo desaparecerá completamente?

Lo cierto es que los expertos no tienen ni idea. Pero si calcula la tasa de declive de la Gran Mancha Roja y extrapola linealmente a partir de esto, parece que desaparecerá completamente en unos 70 años, según Amy Simon, del Goddard Space Flight Center de la NASA.

El problema es que ‘sabemos a ciencia cierta que no funciona nada’, dice.

Entonces, ¿dónde encuentran ese período de 10 o 20 años?

Éste es el tiempo aproximado que tardará en que la tormenta se vuelva un poco circular si sigue disminuyendo a su ritmo actual. Y esa forma, según Orton, es mucho menos estable que la actual forma vagamente ovalada.

‘Es poco probable que el GMR sea estable si es más ‘estrecho’ que ‘alto’, aunque otra hipótesis es que podría estabilizarse en forma circular’, dice Orton.

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Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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