La gente lleva 20 años viviendo en el espacio

En 2000, el día de Halloween, un cohete ruso Soyuz salió del cosmódromo de Baikonur en Kazajistán y voló directamente a los libros de historia, llevando a un astronauta estadounidense y dos cosmonautas rusos a la nueva Estación Espacial Internacional (ISS ).

La tripulación llegó dos días después, ya partir de entonces los humanos ocuparon la estación espacial continuamente, un período de 20 años durante el que vivieron y trabajar en órbita terrestre baja.

‘Hay niños que están en la universidad y han vivido fuera del planeta toda su vida’, dice Kenny Todd, director adjunto del programa ISS de la NASA. ‘Cuando era pequeño, todas estas cosas eran sólo sueños’.

El laboratorio en órbita es uno de los objetos más caros y tecnológicamente complejos jamás construidos: más de 100 metros de largo y 150.000 millones de dólares. A lo largo de las décadas, 241 mujeres y hombres de todo el mundo han vivido temporalmente en la estación espacial, algunos durante un año entero.

En ese año 2000 diciembre. En la imagen, los miembros de la tripulación de la Expedición 1, los primeros residentes permanentes del ISS, se preparan para comer naranjas frescas. La tripulación estaba formada por el cosmonauta ruso Yuri Gidzenko (izquierda), el astronauta estadounidense William Shepherd (centro) y el cosmonauta ruso Sergei Krikalev. (derecho)

Fotografía de la NASA

‘Es una locura. Me extraña que nadie haya resultado herido grave’, dijo Scott Kelly, un astronauta retirado de la NASA que pasó casi un año en el ISS. ‘Habla de la seriedad con la que la gente toma este trabajo, de la seriedad con la que se fija en los detalles.

Según David Nixon, que trabajó con la NASA en proyectos del ISS a mediados de la década de 1980, hasta 100.000 personas trabajaron para diseñar, construir, lanzar y operar la estación masiva. ‘Si comparas la estación de tren con la procesión de enormes estructuras y edificios que la humanidad ha construido desde los albores de la civilización, aquí es donde están las pirámides, la Acrópolis, todas las grandes estructuras y edificios’, va decir.

un triunfo internacional

Como la mayoría de las estructuras permanentes de la Tierra, la ISS tardó décadas en construirse. El proyecto, nacido a partir del concepto norteamericano de ‘libertad de la estación espacial’ en 1984, se ha convertido progresivamente en un pacto entre 15 países: Estados Unidos, Canadá, Japón, Rusia y once estados miembros de la Agencia Espacial Europea. Las primeras partes del ISS entraron en órbita en 1998 y los miembros de la tripulación de la Expedición 1 subieron a la nueva estación en 2000. El 2 de noviembre la expedición 64 está en marcha en estación.

El programa se enfrentó a retos difíciles. 1986 y 2003 Además de 14 bajas y la pérdida de Challenger y Columbia, los posteriores desastres del transbordador espacial también sacudieron el programa y frenaron la construcción de la estación. en 2007 Una ruptura de 30 pulgadas en uno de los paneles solares de la estación obligó a la tripulación a improvisar reparaciones y embarcarse en una caminata espacial de alto riesgo, flotando conectada a un cable mientras los paneles estaban energizados. Las tripulaciones también tuvieron que lidiar con fugas de aire, fallos de la bomba de refrigeración, reparaciones minuciosas de equipos científicos y misiones fallidas de reabastecimiento.

En 2007, los astronautas de la NASA Scott Parazynski y Doug Wheelock se embarcaron en una caminata espacial de siete horas y 19 minutos para reparar una lágrima de 30 pulgadas en uno de los paneles solares del ISS. .

Fotografía de la NASA

Para mantener la estación operativa y sus habitantes con vida, los miembros de la tripulación y los equipos de apoyo internacional deben establecer una cooperación técnica que Todd compara con ‘una pequeña ONU’.

‘Nuestros astronautas, nuestros cosmonautas, corren el riesgo de vivir en pequeñas latas que montamos en órbita’, dice. “Es increíble cómo ha sido una experiencia de aprendizaje reunir estas culturas.

Incluso las rutinas diarias presentan retos, en parte a causa del entorno único del ISS. La luz del sol y la sombra calientan y enfrían la estación mientras gira alrededor de la Tierra cada 90 minutos, haciendo que las estructuras metálicas se flexionen y tiemblen. Algunos astronautas llevan tapones para las orejas para ayudarles a dormir bien.

El cuerpo humano también tolera mal el medio ambiente. Normalmente, los líquidos atraídos por la gravedad en los pies se quedan en la cabeza y provocan molestias; De hecho, pueden contribuir a los problemas de visión que experimentan los astronautas cuando vuelven a la Tierra. Los niveles de CO2 en el ISS suelen ser 10 veces más altos que en la Tierra, lo que puede causar dolores de cabeza. Y actividades básicas como ir al baño (algo que los humanos evolucionaron con la gravedad) se convierten en tareas difíciles.

‘No es como unas vacaciones’, dice Kelly, que pasó 499 días en el ISS durante dos expediciones, incluidos 340 días en el espacio con el cosmonauta Mikhail Kornienko en el 2022 y el 2022. muchas molestias.

A pesar del malestar físico, la experiencia de vivir en la estación espacial cambia a la gente de otras formas. Desde su posición en la Tierra, Kelly sintió el azul eléctrico de las Bahamas y la inmensidad del Sáhara, así como la atmósfera extrañamente fina de la Tierra que le recordó una lente de contacto en un gran globo ocular.

‘Da la impresión de que no todos somos ciudadanos de un país en concreto, sino de un planeta’, dice. ‘Todos estamos en el mismo barco en el que llamamos humanidad’.

Antes de volver a la Tierra en el 2022. En abril, el astronauta de la NASA e ingeniera de vuelo de la Expedición 61/62 Jessica Meir tocó el saxo en la cúpula del ISS.

Fotografía de la NASA

El astronauta de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) e ingeniero de vuelo de la Expedición 38 Koichi Wakata entrena en el ISS.

Fotografía de la NASA

ciencia en el espacio

Además de mantener ordenada la casa orbital, los miembros de la tripulación del ISS también han establecido un laboratorio espacial. Preparar la estación para el trabajo científico no ha sido fácil, ya que incluso los equipos de laboratorio más básicos deben probarse ya menudo rediseñar para funcionar en microgravedad. Pero hasta ahora, se han realizado cerca de 3.000 experimentos en torno a microgravedad de la estación. (A medida que el ISS orbita la Tierra, se encuentra esencialmente en constante caída libre. Esto crea una sensación constante de ingravidez dentro de la estación, como si la gravedad de la Tierra se hubiera reducido en más de un 99.999 %).

La investigación va desde la secuenciación de ADN en el espacio hasta el estudio de partículas de alta energía de eventos cósmicos lejanos. Sin embargo, una de las áreas de investigación más fructíferas del ISS ha sido el estudio de la propia tripulación.

Para Susan Bailey, bióloga de radiación de la Universidad Estatal de Colorado, el ISS ha proporcionado datos inestimables sobre cómo el espacio afecta a la salud de los astronautas. El gran avance fue el estudio gemelo de la NASA, que implicó a Scott Kelly y su hermano gemelo, el astronauta Mark Kelly, y Scott pasaron casi un año en el espacio.

Bailey probó muestras de sangre de ambos hermanos para estudiar sus cromosomas y concretamente los telómeros, que son secuencias de ADN protectoras en los extremos de los cromosomas que actúan como cordones de zapatos. El estudio del ADN de los hermanos Kelly ha dado a Bailey ya sus colegas una mejor comprensión de cómo responde el cuerpo humano a la microgravedad y la radiación cósmica. Los resultados preliminares muestran una serie de cambios genéticos derivados del vuelo espacial, incluidos algunos signos de acortamiento de los telómeros asociados con el envejecimiento y las enfermedades del corazón.

en 2009 En julio, el transbordador espacial Endeavour atracó en la ISS. En ese momento, la estación tenía el mayor grupo hasta ahora, con 13 personas compartiendo el laboratorio orbital, ocho de las cuales se muestran a la hora de comer.

Fotografía de la NASA

‘Si el vuelo espacial realmente acelera el envejecimiento y el riesgo de padecer enfermedades, ¿qué podemos hacer al respecto?’ pregunta Bailey. ‘Si lo descubrimos, quizás nos irá bien a los terrícolas’.

El futuro de la estación espacial

Con más de 120.000 órbitas y 5.300 millones de kilómetros en la superficie de la Tierra, el ISS sigue siendo una empresa más global que nunca. Astronautas y cosmonautas de 19 países han visitado la estación. A medida que la NASA intenta aumentar el uso comercial de la estación y, finalmente, atraer a turistas, más personas de todos los ámbitos, desde investigadores comerciales hasta estrellas de cine, irán al espacio.

‘A medida que la estación se convierta en más popular, habrá gente que probablemente no tenga lo necesario, que no sea pilotos de pruebas o pilotos militares, pero que tenga formación en ciencia o ingeniería’, dijo Nixon. ‘Es como debe ser’.

Pero Nixon también señala que a medida que se expande el acceso a la órbita terrestre baja, el ISS y sus sucesores deberían ser más habitables y fáciles de utilizar. Su estación ideal en el futuro sería menos ruidosa, ofrecerá mayores comodidades para las tripulaciones e incluiría instalaciones más amplias como una ducha real.

‘Sería increíble que alguien llevara una vaina forrada con alfombras y almohadas en la estación donde sólo podáis saltar’, dijo Nixon. ‘Para deshacerse del estrés del día, ¿verdad? ¿Por qué no?’.

Sin embargo, no está claro si la propia ISS sobrevivirá antes de que la exploración espacial se convierta en una especie de castillo hinchable. Actualmente, se espera que la estación funcione hasta 2024, con la mayoría de equipos certificados como seguros hasta al menos 2028. o más tarde utilizando sus componentes más recientes.

El astronauta de la NASA Scott Kelly tomó esta foto de Japón en la noche del 2022 el 25 de julio, pocos días después del inicio de la expedición 44 (y ya había pasado cuatro meses en el espacio).

Foto de Scott Kelly, NASA

Pero mientras la NASA intenta dirigir una creciente coalición internacional hacia la Luna, que hasta ahora sólo incluye un puñado de socios del ISS, el futuro del laboratorio que orbita la Tierra es incierto. ¿Se desmantelará el ISS y se utilizará para construir una futura estación espacial? ¿Se externalizará a empresas privadas a medida que los países se trasladen cada vez más al espacio? ¿La estructura quemará en su gloriosa caída final y se estrellará en el océano Pacífico como la estación espacial Mir de Rusia?

Sea cual sea el destino final del ISS, Kelly cree que su legado y espíritu de exploración deben perdurar.

‘Deberíamos decidir no tener nunca más a todos los habitantes de la Tierra’, dice. ‘Tenemos una racha de 20 años y no quisiera que la rompieran’.

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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