La caminata espacial sólo para mujeres destaca el diseño del traje espacial

Flotando en el vacío del espacio el pasado viernes, las astronautas de la NASA Christina Koch y Jessica Meir hicieron historia al lanzar la primera caminata espacial para mujeres. Pasaron más de cinco horas fuera de la Estación Espacial Internacional sustituyendo a una unidad de carga y descarga de laboratorio orbital defectuosa.

El momento llega después de mucho bombo desde que Koch y Anne McClain debían emprender su viaje histórico hace siete meses el 29 de marzo. Pero en su caminata espacial unos días antes, McClain había trabajado en el aire por primera vez con un traje espacial diseñado para operaciones fuera de la estación llamada Unidad de Movilidad Extravehicular, o EMU.

Aunque se entrenó con las versiones medias y grandes de la EPS en la Tierra, después de la caminata espacial McClain halló que la versión de la parte superior del cuerpo medio dura se le adaptaba mejor. Koch necesitaba el mismo tamaño y el único componente medio disponible no pudo configurarse a tiempo para esa caminata espacial, por lo que el astronauta Nick Hague sustituyó a McClain.

Este cambio provocó un revuelo, pero la solución, recomendada por la propia McClain, tenía sentido en esta situación. Un traje espacial bien ajustado es esencial, ya que protege a los astronautas de lesiones corporales y la fatiga excesiva.

‘Cuando tienes la capacidad de intercambiar personas, la misión se vuelve más importante que el hito’, dijo la portavoz de la NASA Stephanie Schierholz en The New York Times en marzo.

Kristine Davis, ingeniera de traje espacial en el Johnson Space Center de la NASA, muestra el nuevo prototipo de traje espacial de la NASA que se utilizará en la misión Artemis en la Luna. Foto de Joel Kowsky, NASA.

La explicación de esta última debacle del traje es más compleja que el puro machismo. Sin embargo, los eventos del día pusieron de manifiesto un problema muy real para las mujeres en todos los campos tradicionalmente dominados por hombres: las herramientas no estaban diseñadas originalmente para las mujeres. No cabe duda de que los vuelos espaciales han tenido un pasado de cuadros en cuanto a la aceptación de las mujeres como astronautas, desde la decisión de excluir a las mujeres del primer cuerpo de astronautas de Estados Unidos hasta los miedos infundadas en que la menstruación en el espacio pueda causar daños físicos.

Entonces, ¿cómo se crearon originalmente los trajes de paseo espacial? ¿Los futuros prototipos que lleven humanos a la Luna y más allá tendrán en cuenta a las mujeres? Sigue leyendo.

Desde vestidos hechos a medida hasta talla única

Los trajes espaciales son fundamentales para el éxito de las operaciones de gravedad cero en nuestro planeta, proporcionando una cápsula a presión y oxigenada para nuestros frágiles cuerpos humanos. Sin ellos, la rápida descompresión en casi vacío no sólo puede provocar que salgan burbujas de gas del torrente sanguíneo; también puede provocar una rápida expansión del aire en los pulmones y una eventual ruptura.

Los primeros trajes espaciales de la NASA se hicieron a medida para el portador, los hombres, hasta que el primer grupo de mujeres se unió a las filas de los astronautas de la NASA en 1978.

El astronauta Ed White en 1965. probó con éxito el primer traje espacial estadounidense para una caminata espacial en junio durante una caminata espacial histórica detrás de la nave espacial Gemini. El traje de 21 capas se adaptó de los mejores vestidos de vuelo de una sola prenda usados ​​durante el lanzamiento y la reentrada. El principal suministro de oxígeno del traje permaneció a bordo, dejando en White atado a la nave.

Pero mirando la Luna, esta configuración debía cambiarse lo antes posible.

El programa Apolo de la NASA cambió las reglas del juego. Tuvieron que crear un traje que funcionara en el vacío del espacio y permitiera a los astronautas explorar otro mundo: levantarse, andar y ser independientes’, dice Cathleen Lewis, conservadora de Spacesuits and International. Programas espaciales en el Museo Nacional del Aire y el Espacio. ESTADOS UNIDOS. Smithsonian.

Los trajes espaciales del Apolo eran, en palabras de Lewis, como ‘mininaus’. Cada uno tenía un sistema de control de presión, suministro de oxígeno, capacidad de recogida de orina y materiales resistentes al pinchazo, entre otras características. Pero Lewis explica que crear estas cápsulas individuales para cada astronauta era caro y la complejidad de las combinaciones aumentó con los años de las misiones Apolo. Las cosas que parecen fáciles de cambiar de ropa en el suelo se han encontrado con costosos obstáculos de diseño en el espacio, como cambiarse de vestido para que los astronautas puedan sentarse en el rover lunar.

Al final, la NASA pidió trajes reutilizables, basados ​​en un diseño modular en el que los componentes –brazos, piernas y tronco– son intercambiables. Alrededor de esa época, las primeras mujeres estadounidenses fueron aceptadas en el programa de entrenamiento de astronautas. Fue entonces cuando se hizo difícil combinar vestidos y las diferencias entre el cuerpo masculino y femenino se convirtieron en un factor importante.

El objetivo era disponer de componentes aptos para personas de todos los tamaños, desde mujeres de 1,50 años a hombres de 1,90 años. ‘Probablemente no sea un quarterback hoy, ni siquiera un quarterback’, dijo Lewis.

“Cuando existe tal gama [de tallas], no se trata sólo de hombres y mujeres; es la gama más amplia de factores humanos.

CATHLEEN LEWIS, MUSEO NACIONAL DEL AIRE Y DEL ESPACIO SMITHSONIAN

Dice Lewis que las pruebas revelaron dificultades inesperadas, incluso para los hombres. Por ejemplo, el rango de movimiento de un probador estaba tan restringido que no podía tocarse los codos. Pero nadie se percató de que esto era un inconveniente hasta que las mujeres con cintura más estrecha tuvieron el mismo problema. Las piernas afiladas hicieron más accesibles a los hombres y mujeres más bajos.

‘Necesitó ensayo y error para llegar’, dice Lewis. “Cuando existe ese rango [en tamaño], no se trata sólo de hombres versus mujeres; es la gama más amplia de factores humanos.

Inicialmente, el tamaño de los diferentes componentes variaba de extremadamente pequeño a extremadamente grande. Sin embargo, con el tiempo la NASA ha reducido los trajes pequeños y extra pequeños, y como las mujeres son generalmente más pequeñas que los hombres, este cambio ha afectado principalmente a las astronautas.

Los trajes modulares formaron parte de una caminata espacial de mujeres cancelada en marzo y volvieron a utilizarse el pasado viernes. Lewis dice que han mejorado con el tiempo, pero la NASA inicialmente planeó utilizar cada traje durante mucho tiempo y el contrato original pedía una vida útil de 15 años para todos menos los guantes.

Trajes espaciales de nueva generación

La situación puede estar dando un pequeño paso adelante, al menos más allá de las naves espaciales que orbitan la Tierra. El 8 de octubre la NASA presentó su traje espacial de nueva generación, la Unidad de Movilidad Extravehicular de Exploración o xEMU, que se llevará a cabo en la misión Artemis en la Luna.

Aunque el diseño es bastante similar a los vestidos actuales, ahora con divertidas rayas rojas y azules, está lleno de nuevas funciones. Por ejemplo, según un comunicado de la NASA, la xEMU dará mayor movilidad a los viajeros espaciales y reducirá los saltos cómicos pero que consumen mucha energía en torno a la superficie lunar. Los astronautas también deberían poder levantar los brazos por encima de la cabeza, lo que no es posible en la ESA actual.

Dado que el objetivo de Artemis es hacer llegar a un hombre y una mujer a la Luna, los trajes prometen ser más personalizables que las versiones anteriores. Cada astronauta se someterá a una exploración corporal en 3D mientras se mueve y adopta diversas posturas. Esto permitirá a la NASA equipar a cada hombre o mujer con ‘componentes de traje espacial que proporcionen la mayor comodidad y amplitud de movimiento’, según el comunicado.

Los nuevos trajes incluirán más componentes fabricados en una gama más amplia de tamaños. Según The Verge, los hombros ajustables deberían ayudar a crear un ajuste personalizado.

Antes de que los trajes de Artemis lleguen a la Luna, tendrán que someterse a una serie de pruebas en la Tierra y, finalmente, en la Estación Espacial Internacional. Sin embargo, estos nuevos trajes probablemente no serán perfectos. No importa quien los lleve, los trajes de presión tradicionales son incómodos y difíciles de mover. Los astronautas trabajan contra la presión atmosférica interna, por lo que llevarlo es como intentar moverse dentro de un globo.

‘Todo lo que haces parece que te está frenando’, dice Lewis. Los astronautas que caminan por el espacio deben pasar muchas horas agotadoras realizando experimentos y reparaciones, y muchas veces sufren lesiones de los tejidos blandos y tendinitis durante las caminatas espaciales, incluso si los vestidos se ajustan correctamente.

Tal y como advierte la NASA en su comunicado de prensa de Artemis, ‘los viajes espaciales no son para los débiles de corazón’.

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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