La arriesgada misión OSIRIS-REx aterriza en Bennu y espera la confirmación de la recogida de muestras

La sonda OSIRIS-REx de la NASA ha tocado con éxito a Bennu, el mayor asteroide que ha viajado por el sistema solar durante mil millones de años. Si todo ha ido como estaba previsto, la sonda habrá recogido material durante este breve contacto y saldrá en pocos segundos con su preciada carga: rocas y pulso de la formación del sistema solar.

La confirmación de que la muestra aprobada llegará en pocos días, pero el equipo sabe ahora que la sonda golpeó la superficie de Bennu a 76 centímetros de su objetivo.

‘Nos estamos alejando con seguridad de la superficie del asteroide’, dijo el científico planetario de la Universidad de Arizona Dante Lauretta después de que el equipo confirmara que el mecanismo de recogida de muestras de la sonda se había activado. ‘Lo hemos hecho. Hemos tocado la superficie de un astéroïde.

La sonda OSIRIS-REx viajó ocho metros por el área muy limitada de varios aparcamientos para probar el material superficial de Bennu.

Foto de la NASA, Goddard, CI lab

OSIRIS-REx podría traer más material extraterrestre a la Tierra que cualquier otra misión robótica. Sólo los alunizajes de Apolo han recogido más rocas y polvo extraterrestres. Si OSIRIS-REx consigue recoger muestras suficientes, la sonda saldrá de Bennu en marzo de 2022 y llegará a la Tierra dos años y medio después. Una vez allí, la cápsula se lanzará en paracaídas en el desierto de Utah, donde será recuperada y examinada.

OSIRIS-REx podría proporcionar una gran cantidad de información valiosa sobre la historia de Bennu y potencialmente ayudar a los científicos a entender mejor los orígenes del agua y la vida en la Tierra.

‘Los asteroides son como cápsulas del tiempo que flotan en el espacio que pueden proporcionar un registro fósil del origen de nuestro sistema solar’, 19 de octubre. Lori Glaze, directora de la división de ciencias planetarias de la NASA, explicó durante la rueda de prensa. ‘Pueden proporcionar información valiosa sobre la formación de los planetas, incluido el nuestro’.

Según el mapa digital, OSIRIS-REx volará entre rocas gigantes que rodean la zona de aterrizaje, haciendo que el aterrizaje sea peligroso. La pista de aterrizaje destacada en el círculo azul tiene ocho metros de diámetro.

Foto NASA/Goddard/Universidad de Arizona (ilustración)

Algunas rocas espaciales también amenazan el futuro de la vida, incluido Bennu. La NASA estima que la probabilidad de que Bennu toque la Tierra a finales del siglo 22 es de 1 entre 2700. Dentro de décadas, si las medidas futuras confirman el curso de la colisión, los datos de OSIRIS-REx ayudarán los científicos a controlar la colisión y cambiar su asteroide. órbita para evitar una colisión potencialmente catastrófica.

Vuelo al mundo antiguo

Llegar a Bennu no fue fácil: el equipo de la misión necesitó 16 años.

Aunque la misión fue diseñada en 2004, la NASA no la ha escogido oficialmente para volar hasta 2022. Mayo. Unos meses más tarde, el primer supervisor de OISIRS-REx, el científico planetario Mike Drake de la Universidad de Arizona, murió después de una larga enfermedad después de una enfermedad hepática. fracaso. El diputado de Drake, Dante Lauretta, tomó el relevo como mentor y la misión continuó en la memoria de Drake.

Para llegar al puesto de muestreo, llamado Nightingale, el equipo de OSIRIS-REx tuvo que identificar obstáculos superficiales en la zona. Las regiones verdes no son peligrosas. Si la sonda prevé que llegará a la zona amarilla o roja, deberá detener el descenso y volver atrás.

Foto de la NASA, Goddard, Universidad de Arizona

Como OSIRIS-REx no puede capturar partículas de más de dos centímetros de diámetro, el equipo también determinó las mejores ubicaciones para las muestras del sitio de Nightingale. Las zonas azules parecen tener mucho material de grano fino, mientras que los rojos parecen menos prometedores.

Foto de la NASA, Goddard, Universidad de Arizona

‘Hemos hecho realidad el sueño [de Drake]’, dijo el administrador adjunto de la NASA Thomas Zurbuchen. Y creo que estaba de espíritu.’

Tras el lanzamiento en el 2022 el 8 de septiembre, la sonda viajó millones de kilómetros y llegó a Bennu en el 2022. Diciembre. Bennu es el cuerpo celeste más pequeño alrededor del cual ha orbitado la sonda: un simple montón de escombros de unos 500 metros de diámetro, unidos por su débil gravedad. En condiciones tan adversas, incluso las fuerzas más sutiles pueden dirigir OSIRIS-REx, como la presión de la luz solar sobre la sonda.

Por tanto, el equipo OSIRIS-REx tuvo que modelar el comportamiento de la sonda y verificar su órbita con un detalle sin precedentes. Sin correcciones regulares, los errores en la trayectoria de OSIRIS-REx se acumularían y los investigadores pronto no tendrían ni idea de la ubicación exacta de la sonda.

‘Hemos batido los récords de la órbita más pequeña y del cuerpo más pequeño que se ha hecho nunca en órbita, y hay una razón por la que no se ha hecho antes: es muy difícil’, dice Olivia Billet, ingeniera de sistemas OSIRIS-REx de Lockheed Martin. – Es una forma totalmente nueva de trabajar.

El paisaje de Bennu también ha dado a la NASA algunas sorpresas desagradables. Antes del lanzamiento de OSIRIS-REx, los científicos pensaban que la superficie del asteroide tendría ‘playas’ de arena fina. Sin embargo, en cuanto llegó la sonda, la NASA se dio cuenta de que Bennu estaba cubierto de bloques.

El terreno era mucho más accidentado de lo que se diseñó OSIRIS-REx, por lo que el equipo de ingeniería tuvo que actualizar el software de navegación de la sonda a mitad de la misión. Para dar a este nuevo software la máxima información posible, el equipo OSIRIS-REx cartografió toda la superficie del asteroide a una escala de cinco centímetros, el mapa global más detallado de un cuerpo celeste producido por cualquier otra sonda.

volver a casa

Aunque el equipo aún debe confirmar la muestra, los datos recogidos por la sonda revelan que toda la superficie de Bennu, incluido el sitio de muestreo, Nightingale, contiene moléculas ricas en carbono necesarias para la vida. Investigadores de todo el mundo están creando laboratorios para estudiar las muestras de Bennu.

Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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