Éste es un nuevo satélite que buscará tierras “alienígenas”.

El miércoles 18 de abril, el nuevo ‘cazador de planetas’ de la NASA salió a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9 desde Cabo Cañaveral, Florida. Tras un retraso de dos días de lanzamiento debido a problemas con los sistemas de navegación del cohete, el satélite de exploración de exoplanetas en tráfico (TESS) despegó con éxito.

La NASA anunció el lanzamiento en Twitter, y 10 minutos después el cohete Falcon 9 aterrizó en la Tierra.

Salvo un mal funcionamiento, TESS entrará en órbita y empezará a buscar planetas alrededor de las estrellas más cercanas y brillantes, añadiéndose a nuestro catálogo de mundos alienígenas lo suficientemente cercanos como para buscar signos de vida.

‘Dentro de unos meses después del lanzamiento de TESS, podremos identificar a la primera de estas estrellas familiares con planetas que pueden ser similares a los nuestros’, dice Lisa Kaltenegger de la Universidad de Cornell.

TESS, el nuevo satélite de la NASA para la investigación de exoplanetas Presentación del satélite Transiting Exoplanet Survey Satellite, el nuevo satélite de búsqueda de planetas de la NASA.

Si el concepto de una nave espacial de caza de planetas suena familiar, probablemente sea por la variedad de mundos descubiertos por el venerable observatorio espacial Kepler. Desde 2009, Kepler recoge planetas del espacio, observando las trazas de estos mundos extraterrestres a la luz de estrellas lejanas. Kepler tiene más de 2.600 descubrimientos, algunos de los cuales podrían ser planetas rocosos bastante parecidos a la Tierra.

TESS no hará lo mismo que Kepler, dice la científica de la misión Elisa Quintana del Goddard Space Flight Center de la NASA. Explicamos cómo se relacionan las dos misiones y cómo TESS nos ayudará a investigar la pregunta persistente de si estamos solos en el universo.

¿Por qué necesitamos más de un buscador de planetas en el espacio?

Después de nueve años en órbita, Kepler se ha quedado sin combustible y probablemente estará fuera de servicio en unos meses. Es una fatalidad para la que se han preparado los científicos, pero no hace que el fin del telescopio sea más fácil. Nadie quiere perder al cazador de planetas más exitoso de la historia hasta ahora, una misión que reveló que hay más planetas que estrellas en el cielo.

Aunque Kepler tuviera una vida útil más larga, cuanto más exoplanetas mejor. Además, TESS buscará tipos especiales de planetas, en lugar de hacer un censo más amplio de lo que existe.

‘Estoy muy emocionado por el gran número de planetas entre el tamaño de la Tierra y Neptuno que encontrará TESS’, dice Quintana. ‘Son el tipo de planeta más abundante y sabemos muy poco de ellos porque no existen en nuestro sistema solar’.

¿Cómo descubrirá TESS los planetas?

Al igual que Kepler, TESS buscará planetas que se cruzan delante de la estrella desde nuestro punto de mira, haciendo que la luz de la estrella se oscurezca durante un breve tiempo. Estas caídas reveladoras revelan no sólo la presencia de un planeta, sino también su anchura y el tiempo que tarda en orbitar a la estrella.

A diferencia de Kepler, que observó una sola parte de cielo durante la mayor parte de su misión principal, TESS buscará todo el cielo. En órbita en torno a la Tierra, el satélite utilizará cuatro cámaras para observar el 85% del cielo, centrándose en estrellas específicas durante un máximo de 27 días. El primer año de observación se centrará en los cielos del sur, y el próximo año hará un mapa del norte.

‘Hasta que sabíamos que había muchos planetas diferentes e interesantes, la idea de escanear el cielo y mirar a cada estrella durante un rato era demasiado arriesgada’, dice Kaltenegger. ‘Ahora que Kepler nos ha mostrado cuántos planetas existen y cuántos planetas podrían parecerse a los nuestros, tiene sentido escanear el cielo.

¿Por qué nos preocupamos de este tipo de planetas?

La búsqueda de vida más allá de la Tierra está necesariamente limitada por lo que sabemos. La vida que no conocemos podría estar en ninguna parte, y no importa que aún no tengamos ganas de imaginarla. Para restringir la búsqueda, los astrónomos empezaron mirando lo familiar. Sabemos que la vida evolucionó una vez en un planeta caliente y rocoso que orbitaba a una estrella relativamente estable.

El planeta, llamado Kepler-20f, tiene un período orbital de 20 días y una temperatura superficial de 426 grados centígrados, lo que hace demasiado calor para soportar la vida tal y como la conocemos. Foto de la NASA, Amas, JPL Cal-tech

Además, muchas de las estrellas que TESS observará serán más pequeñas y débiles que las nuestras: las enanas M rosadas son el tipo de estrella más común en la Vía Láctea. Los planetas que orbitan estas estrellas a una distancia donde no están ni demasiado calientes ni demasiado fríos para que haya agua líquida estarán lo suficientemente cerca de sus estrellas para que los científicos las encuentren en cuestión de meses.

Además, los mundos que TESS espera encontrar serán mejores para las observaciones que podrían revelar si el metabolismo extraterrestre fluctúa en su superficie, bajo los mares o en las nubes.

¿Por qué TESS facilitará encontrar signos de vida en los planetas?

Dentro de su campo de visión, TESS apuntará a nuestras estrellas más cercanas y brillantes, es decir, todas las estrellas que podemos ver en el cielo nocturno y muchos miles más. Este plan de observación permitirá a los científicos encontrar los planetas perfectos para observaciones posteriores: los que están relativamente cerca (a menos de 300 años luz de la Tierra) y orbitan estrellas lo suficientemente brillantes como para iluminar la atmósfera.

La mayoría de los planetas de Kepler son demasiado lejanos y orbitan estrellas demasiado débiles para este tipo de observación.

¿Cómo funciona exactamente?

A medida que estos mundos pasan a la deriva de estas estrellas, la luz estelar de fondo se filtrará a través de cualquier atmósfera alienígena existente, proporcionando pistas sobre su composición y protuberancia, pero recoger estas pistas desde distancias cósmicas requiere un telescopio muy sensible.

Suponiendo que el telescopio espacial James Webb, muy retrasado, esté finalmente en funcionamiento, será un actor importante en el estudio de atmósferas lejanas y la caracterización de los mundos revelados por TESS. Mientras, TESS utilizará otros telescopios para medir las masas de los planetas, ayudando a los astrónomos a calcular su densidad y composición y determinar cuándo un planeta cambia de rocoso, como la Tierra, a gaseoso, como Neptuno.

Según Quintana, los telescopios espaciales Hubble y Spitzer podrían formar parte de esa investigación atmosférica hasta que Webb esté disponible.

‘El retraso de la web es lamentable’, dice, refiriéndose a la nueva fecha estimada de lanzamiento de 2022. ‘Sin embargo, esto significa que TESS tendrá tiempo para cumplir su misión principal de catalogar planetas a los dos hemisferios’.

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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