Encuentran un afloramiento volcánico nunca visto antes en la Luna

Un tiempo después de la formación del sistema solar, hace 4.600 millones de años, un proyectil golpeó a nuestra joven Luna, formando una cuenca de 998 kilómetros de diámetro llamada Cuenca de Crisis. Nadie sabe cuándo se produjo ese impacto, pero durante décadas se ha intentado resolver este enigma con un debate sobre si la Luna y la Tierra experimentaron un período de bombardeo frenético de meteoritos debido a su proximidad. historias.

Ahora, los científicos que estudian la zona dicen haber detectado un cráter en la cuenca que parece contener soluciones de impacto prístinas, rocas volcánicas que podrían ser el reloj geológico definitivo. Si los futuros astronautas o un robot pueden poner las manos en la muestra y determinar su edad, podría revelar qué ocurrió en la Tierra durante el período más temprano en el que apareció la vida en nuestro planeta.

Como ventaja, el descubrimiento incluye un misterio intrigante: la cuenca contiene también una burbuja geológica de 177 kilómetros cuadrados a diferencia de cualquier otra cosa del sistema solar. Tal y como informa el equipo en su artículo, que se publicará en la revista Geophysical Research: Planets, este punto geológico parece haber sido causado por algún tipo de actividad magmática subterránea que los investigadores todavía no pueden explicar.

‘Estoy muy confundido’, dice Clive Neal, un experto en geología lunar de la Universidad de Notre Dame que no participó en el nuevo estudio.

Crisis del mar. Foto de la NASA, Gsfc, Arizona State University

¿Cómo se data el efecto?

Nuestro registro de impactos pasados ​​en la Tierra es irregular, en gran parte porque la erosión ambiental y la tectónica de placas en curso nubla la evidencia. A su vez, la falta de aire y actividad en la Luna ha preservado miles de millones de años de cráter tras cráter. En este sentido, nuestro compañero en órbita nos proporciona un registro indirecto de la velocidad de impacto pasada de nuestro planeta.

Entre otros misterios, saber qué ocurrió en la Tierra hace tanto tiempo es crucial para entender el origen de la vida. Aunque los científicos están aún debatiendo sobre la edad de los fósiles documentados más antiguos, varios ejemplos sugeridos oscilan entre 3.500 y 4.280 millones de años. En una sorprendente coincidencia, las pruebas de la Luna sugieren que fue cuando la Tierra temprana fue bombardeada por los restos de la formación del sistema solar.

Las misiones Apolo y otras expediciones robóticas de la Unión Soviética llevaron a la Tierra muestras de roca de cuencas lunares y grandes cráteres del lado cercano de nuestra Luna, que se utilizaron para detectar varios impactos. La mayoría de estas rocas tenían entre 3.800 y 4.000 millones de años, lo que sugiere que el número ya elevado de impactos en la Luna había aumentado. Este período de 200 millones de años se conocerá como el bombardeo pesado tardío.

¿De qué está hecha la Luna y cómo se formó? Mostramos lo cruel que es el origen de la Luna, cómo sus fases dieron lugar a los primeros calendarios y cómo hace medio siglo se estudió el único satélite natural de la Tierra.

Sin embargo, recientes reflexiones han puesto en entredicho la antigüedad de estas cuencas. El origen de muchas muestras lunares es incierta y se cree que algunas pueden haber sido expulsadas de algunas cuencas y vertidas a otras, dando lugar a fechas incorrectas. Si el pico se produjo hace 3.900 millones de años, como sugieren las muestras de las misiones Apolo, es difícil de explicar por qué hubo un período tranquilo casi 700 millones de años después de la formación del sistema solar.

‘Como los bombardeos pesados ​​tardíos parecen ser cada vez más inestables, es muy importante determinar si estos impactos en la Luna se produjeron al mismo tiempo’, dice Paul Byrne, científico planetario del estado de Carolina del Norte, que no va participar en el estudio.

Según Bill Bottke, científico planetario y experto en asteroides del Southwest Research Institute de Boulder, Colorado, que no participó en el estudio, sólo existe consenso general de que una cuenca en la Luna es correcta: Imbrium, de 3.900 millones de años . . . Determinar si este rebote fue real requiere una datación más precisa de las cuencas, las antigüedades de su impacto se funden. Aquí es donde entra el grupo de crisis.

Un mar de crisis

Un año antes de su muerte, el famoso científico lunar Paul Spudis publicó un estudio que sugería que la cuenca de la crisis contenía fragmentos de fusión de impacto primario, entonces el coautor Dan Moriarty, geólogo lunar del Goddard Space Flight Center de la NASA, y sus colegas decidieron utilizar datos de órbita lunar para intentar encontrarlos. . Tras encontrar que la fusión de choque más pura era rica en magnesio, examinaron la piscina para encontrar la firma espectral del elemento.

El impacto inicial que formó la cuenca de crisis fue tan intenso que formó una capa de fundición de hasta 15 kilómetros de grosor. Pero había algo: hace unos 3.600 millones de años, erupciones masivas de lava empezaron a inundar la cuenca, formando un enorme mar volcánico llamado Mare Crisium, o ‘Mar de Crisi’, que contenía la mayor parte de la fusión de el impacto. Original.

Afortunadamente, los mapas anteriores revelaron que esta situación permitió que las ‘islas’ rocosas sobrevivieran en una cuenca llena de lava llamada kipuk. En la Tierra y en otros lugares de la Luna, los kipuks son esencialmente parches de tierra alta rodeados de lava más joven y fría, y el equipo teorizó que éstos podrían ser sitios donde la fusión de Crisium todavía estaba expuesta.

Después de estudiar la zona, el equipo halló el kipuk perfecto, literalmente. Esta protuberancia lunar se levantó y se resquebrajó como un caparazón de huevo y no se detuvo con ninguna otra formación.

Tras un análisis posterior, un pequeño cráter de este kipuka reveló que la mayor parte estaba compuesta por roca volcánica congelada. Según el equipo, la explicación más plausible de su aparición es que algún tipo de actividad volcánica subterránea empujó la protuberancia fisurada hacia arriba. Pero de momento esta formación es un misterio. Además, aunque contiene soluciones de impacto, las rocas están bastante fragmentadas, por lo que el equipo tuvo que buscar mejores ventanas en la historia del impacto lunar.

Una montaña de fuego congelado

Afortunadamente, encontraron un signo de magnesio en el cráter Yerkes de 35 kilómetros de diámetro en la cuenca de Crisium. El impacto fue tan potente que formó una cima central de escombros que circuló como un líquido y se solidificó en un montículo en medio del cráter. Sus firmas espectrales sugieren que este pico retuvo la mayor parte de la fusión de impacto Crisium en un mar de lava inaccesible que llenaría el fondo de la cuenca.

Neal sugiere que es posible que estas soluciones de impacto se produzcan en las formaciones de Yerkes más que en la cuenca de Crisium. Pero si el equipo tiene razón, una misión en Yerkes podría decirnos cuántos años tiene la segunda cuenca lunar. Si tiene 3.900 millones de años, como Imbrium, esto apoyaría la idea de que el número de impactos de meteoros ha aumentado. Sin embargo, si es mucho más antiguo, esto indica que los efectos han disminuido con el tiempo.

Si la lluvia de meteoros se hubiera distribuido más ampliamente, sólo una parte de la Tierra se habría convertido en un erial biológico. Sin embargo, según Moriarty, el rebote concentrado podría haber fundido completamente la corteza del planeta y llenar la atmósfera con vapor de silicato. Según él, si esto ocurrió cuando apareció la vida, es realmente impresionante que haya seres vivos en la Tierra.

Aunque los resultados de este estudio aportan algo de información, los inicios del sistema solar seguirán siendo un misterio hasta que no visitemos Crisium y otras cuencas lunares.

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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