El descubrimiento de ciertas moléculas de oxígeno podría complicar la búsqueda de vida extraterrestre

el 28 de octubre de 2022

El extraño cometa en forma de pato que la nave espacial Rosetta de la ESA lleva más de un año en órbita se ha vuelto algo más extraño: como las plantas de la Tierra, el cometa arroja oxígeno molecular O2 al aire. El oxígeno molecular se considera una rareza en el cosmos que es, al menos, increíblemente difícil de detectar.

‘Este es el descubrimiento más sorprendente que hemos hecho hasta ahora’, dice Kathrin Altwegg, miembro del equipo de Rosetta de la Universidad de Berna. El equipo encontró oxígeno por primera vez hace aproximadamente un año y tardó un tiempo en descartar fuentes distintas del cometa. ‘Cuando le vimos por primera vez’, dice Altwegg, ‘creo que todos estábamos un poco incrédulos porque no es algo que espera encontrar en un cometa’.

Por supuesto, el oxígeno molecular es común en la Tierra, después de haber sido expulsado por primera vez en grandes cantidades por las algas fotosintéticas azul-verde hace 2.500 millones de años. Hasta ahora, los astrónomos sólo han detectado O2 como gas en algunos sitios, incluidas dos nubes moleculares distantes. Los nuevos datos, publicados hoy en la revista Nature, no sólo nos obligan a repensar los inicios del sistema solar, sino que también complican cómo los científicos esperan identificar rastros de vida en otros cuerpos celestes.

‘Este descubrimiento es realmente una llamada de atención para los buscadores de vida’, dice Sara Seager del MIT. ‘El O2 es el gas más importante de nuestra lista de biogás.

Volver a la primera casilla

Los cometas son cápsulas del tiempo congeladas que viajan por el espacio. A diferencia de los planetas, donde los hornos internos han cocinado y reprocesado más o menos los ingredientes del planeta, los bloques de comillas originales se conservan. Así, los científicos pueden utilizar los trozos de hielo descartados para volver al principio del sistema solar, cuando minúsculas partículas de desechos congelados chocaron para formar comillas. Se cree que las moléculas atrapadas en el cometa reflejan la composición de la nebulosa de polvo primordial que flota alrededor del sol joven.

Las temperaturas mucho más allá de la órbita de Neptuno eran aparentemente bastante frías. Pero hasta ahora, nadie creía que fuera suficientemente frío o tranquilo para que dos átomos de oxígeno se uniera, uniera y pegaran.

‘Todas las predicciones dicen que no va a pasar’, dice el autor del estudio Adre Bieler de la Universidad de Michigan en Ann Arbor.

Y mientras que el oxígeno molecular es sólo una pequeña fracción de la cantidad total de elementos que emanan del cometa (aproximadamente un 3,8% en comparación con el agua), sólo encontrar 67P es suficiente para que los científicos reconsideren la composición y la temperatura de esta nube de polvo primordial. ‘Este hielo no se ha calentado lo suficiente para ser reciclado’, dice Bieler.

Sólo se han observado moléculas de gas de oxígeno en torno a dos estrellas, lo que indica que es un componente raro del medio interestelar. Los investigadores dicen ahora que estos resultados muestran que es difícil detectar el O2 desde la distancia.

‘Cuando encontramos nuevas moléculas en los cometas, casi siempre se han encontrado en el medio interestelar’, dice Mike A’hearn, de la Universidad de Maryland, College Park. Sin embargo, añade, ‘la abundancia (a 67P) es suficientemente baja que es poco probable que la hayamos detectado nunca desde la distancia’.

La búsqueda de O2 y pequeños microbios verdes

Por eso es un problema para los científicos que buscan signos de vida en los exoplanetas: nadie cree que se encontrarán microbios respiratorios en el 67P. Sin embargo, el oxígeno molecular, dice Seager, es uno de los primeros gases de la lista que podría indicar la presencia de vida extraterrestre. Y si se distribuye naturalmente espacialmente, quizá deberíamos reconsiderar el O2 como biomarcador potencial.

Por otra parte, grandes cantidades de O2 en la atmósfera de un planeta todavía pueden reflejar la presencia de vida.

‘La vida útil del O2 en la atmósfera es tan corta que no durará mucho tiempo a menos que se produzca continuamente’, dice Seager, señalando que hay muchas maneras de producir oxígeno, oxígeno molecular que no implican necesariamente formas de vida . ‘El cometa nos muestra que hay situaciones que no hemos pensado que pasarán una y otra vez’.

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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