El astrónomo que vio explotar a la estrella en el siglo XVI

Las supernovas son uno de los fenómenos más espectaculares del universo, pero rara vez se producen lo suficientemente cerca de la Tierra como para que podamos ver su resplandor a simple vista. Pero gracias a la grabación de estos eventos por parte de los antiguos astrónomos, ahora sabemos que al menos ocho de estas explosiones cósmicas se han observado desde nuestro planeta durante los últimos milenios. Estos registros son muy valiosos porque los astrónomos modernos pueden utilizarlos para encontrar los restos de estas explosiones y estudiar su evolución.

Supernova Tycho

Hemos hablado de Tycho Brahe en otras ocasiones en este capítulo. Este excéntrico astrónomo danés es conocido por su grabación detallada de los movimientos de estrellas y planetas en el cielo, observaciones que fueron esenciales para Johannes Kepler para sentar las bases de su modelo heliocéntrico del sistema solar. Pero la obra menos conocida de Tycho fue un registro de la aparición de una ‘nueva estrella’ en el cielo en 1572, en la constelación de Casiopea. Tal como el propio Tycho lo describió en 1602:

‘Sorprendido, […] me quedé inmóvil, mirándola atentamente. Cuando estuve convencido de que una estrella como ésta nunca había brillado antes, me sorprendió tanto lo increíble como [la estrella] que empecé a dudar de mis propios ojos.

Y no fue en vano: la aparición de una nueva estrella (o ‘nueva’, como se llamaba entonces) desafió a los postulados aristotélicos entonces vigentes según los cuales el cielo es un lugar perfecto e inmutable. Junto con el modelo heliocéntrico de Kepler, esta nueva estrella era una evidencia más de que los modelos astronómicos geocéntricos no eran precisos.

La nueva alcanzó un brillo máximo parecido al de Venus y pudo verse incluso durante el día. Sin embargo, esta nueva estrella resultó ser no permanente: durante el año siguiente, su luminosidad fue disminuyendo paulatinamente hasta que, 16 meses después de su aparición, su luz desapareció del cielo nocturno.

Colisiones de estrellas

Tycho Brahe dejó un registro detallado de cómo cambió el brillo de la nueva a medida que se desvanecía, datos que se utilizaron en el siglo XX para determinar qué evento celeste ocurrió en 1572. Resulta que la curva de luz funciona para Scon. la producida por las llamadas supernovas de tipo Ia.

Aunque normalmente asociamos el término supernova con la explosión que experimentan las estrellas gigantes al final de su vida, existen otros cuerpos celestes que pueden provocar explosiones gigantes. En este caso, las supernovas de tipo Ia se producen cuando una pequeña enana blanca absorbe material suficiente para superar las 1,44 masas solares. En este punto, el campo gravitatorio de la enana blanca es lo suficientemente fuerte como para reunir todo su material constitutivo, y este cadáver estelar explota violentamente. Y esto es exactamente lo que notó Tycho Brahe.

Pero hasta ahora, no estaba claro exactamente de dónde obtuvo esa enana blanca la masa que hizo que tocara el límite y explotara. ¿Robó su materia a una estrella normal o chocó con otro cuerpo parecido?

revelar el secreto

Desde que la luz de la explosión se apagó hace siglos, la búsqueda de los restos de la supernova de Tycho no dio sus frutos hasta mediados del siglo XX. La nube de gas en expansión se detectó originalmente por emisión de radio, pero desde entonces se ha capturado a otras longitudes de onda, como infrarrojos o rayos X.

Un estudio reciente revisó los recientes avistamientos de estos restos y señaló que la tasa de expansión del gas ha disminuido durante los últimos 15 años. Aunque este comportamiento no tendría sentido si la detonación fuera causada por la colisión de dos enanas blancas, es coherente con un escenario en el que la enana blanca ‘ropa’ material de una estrella ordinaria cercana. En el proceso, parte del material caliente habría escapado de la superficie de la enana blanca en forma de ‘viento’ que habría inundado el entorno con gas antes de explotar. Por tanto, la desaceleración observada indicaría que la onda de choque provocada por la explosión de la enana blanca ha llegado a la región del espacio donde la densidad de gas es más alta.

La supernova Tycho es interesante porque su brillo fue detectado a simple vista por un astrónomo que pensó que era un evento cuyas coordenadas debían anotarse. El brillo visible de la ‘nueva estrella’ desapareció hace siglos, pero gracias a estas grabaciones hemos localizado la ubicación de la explosión, hemos encontrado sus restos y hemos concluido qué ocurrió realmente en el cielo en 1572.

NO atornillar:

  • El excéntrico Tycho Brahe perdió la nariz en un duelo y tuvo que llevar una prótesis al resto de su vida. A menudo se dice que esta prótesis era de oro, pero de hecho los restos de cobre y zinc encontrados en sus restos indican que era de latón.
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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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