Cómo explorar un planeta sin una superficie sólida

Aunque nuestro sistema solar contiene ocho planetas, cientos de lunas y millones de asteroides y cuerpos pequeños, casi toda la masa que rodea el Sol se concentra en sólo cuatro grandes cuerpos celestes compuestos principalmente por gas: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. No es sorprendente que estos mundos gigantes hayan tenido la mayor influencia en la evolución del sistema solar. Sin embargo, el estudio de estos planetas gaseosos es difícil… Porque no tienen superficie donde aterrizar una nave espacial.

Gigantes de hielo y gas

No cabe duda de que Júpiter y Saturno miden más de 100.000 kilómetros de diámetro y se componen mayoritariamente de hidrógeno y helio, lo que los convierte en los planetas gigantes gaseosos. Urano y Neptuno también contienen mucho gas, pero las densidades de estos planetas indican que tienen un núcleo proporcionalmente mayor de hielo y roca. Por tanto, estos dos planetas se clasifican generalmente como gigantes de hielo.

Pero Júpiter y Saturno, así como Urano y Neptuno, tienen algo en común: si intentáramos aterrizar sobre ellos, no encontraríamos una superficie sólida. En cambio, entraríamos en su atmósfera durante cientos o miles de kilómetros, y el gas que nos rodeaba se convertiría en más denso y caliente… hasta que nos aplastaban y quemaron vivos. Y, por supuesto, la misma suerte le correrá a cualquier sonda robótica que se aventura en las profundidades de la atmósfera del gigante gaseoso.

Dicho esto, la mayor parte de la información que tenemos sobre estos planetas proviene de observaciones telescópicas a diferentes longitudes de onda (visible, infrarroja, microondas, etc.) de la Tierra o de sondas que los sobrevuelan sin penetrar en ella. Estas observaciones ayudan a distinguir características de las atmósferas superiores de los mundos gaseosos, como la Gran Mancha Roja de Júpiter (una tormenta de mayor diámetro que la Tierra) o el hexágono de nubes gigante en el polo norte de Saturno. Además, la composición de la capa superior de nubes de estos cuerpos celestes puede estimarse aproximadamente mediante métodos espectroscópicos.

Sin embargo, ninguno de estos métodos puede proporcionarnos información sobre las profundidades de las atmósferas de los planetas gigantes gaseosos. Y esto es una lástima, porque entender su pasado y el del resto del sistema solar requiere conocer el interior de estos mundos.

Pisa el gas

Hasta ahora, la única misión para penetrar la atmósfera del gigante gaseoso es la sonda Galileo. Este vehículo entró en la atmósfera de Júpiter a una velocidad de varias decenas de kilómetros por segundo, redujo su velocidad con la ayuda de la fricción del aire y desplegó un paracaídas para frenar su caída. Tras ello, la sonda se sumergió en la atmósfera joviana durante 61 minutos. y 140 kilómetros antes de la pérdida de señal.

La sonda Galileo pudo recoger muchos datos que nos permitieron entender mejor el mayor planeta de nuestro sistema solar. Por ejemplo, los vientos detectados de hasta 610 km/h fueron más fuertes de lo esperado, lo que sugiere que no pueden ser causados ​​sólo por la radiación solar y que el planeta debe tener una fuente de calor interno. Las abundancias medidas de nitrógeno, carbono y azufre por Galileo sugieren que Júpiter podría haber obtenido estos elementos de otros cuerpos celestes que chocaron con él. Además, la sonda también detectó grandes cantidades de argón, criptón y xenón en la atmósfera joviana, algo que sólo puede explicarse si Júpiter se formó mucho más lejos del Sol que hoy. Y, no es sorprendente, el rover tampoco detectó rastro alguno de una superficie sólida a esa profundidad.

Como puede ver, incluso una breve inmersión en la atmósfera de un gigante gaseoso puede proporcionar mucha información valiosa si la nave espacial tiene los instrumentos adecuados. Por tanto, enviar misiones similares a Galileo al resto de planetas gaseosos del sistema solar proporcionará información sobre cómo se desarrolló nuestro rincón del universo y cómo evolucionaron otros sistemas solares.

Pero existe un pequeño problema: las posiciones de los planetas cambian constantemente a medida que se mueven alrededor del Sol, y la ventana óptima para lanzar una misión a Neptuno sería 2029-2030, y 2030-2034 para Urano. Por tanto, si quieres enviar una misión a estos mundos, tienes que trabajar casi con antelación. Porque el movimiento de los planetas no espera nada.

NO atornillar:

  • La Gran Mancha Roja de Júpiter se ha reducido en los últimos 150 años, pasando de unos 40.000 kilómetros de diámetro a unos 15.000. En comparación, el diámetro de la Tierra es de 12.742 kilómetros (por tanto, todavía podemos decir que la gran mancha roja es una tormenta mayor que nuestro planeta).
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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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