Caronte: una megalluna con una montaña en el foso

La mayor luna de Plutón, Caronte, es casi tan enigmática como el planeta donde orbita. A medida que la nave espacial New Horizons de la NASA nos ayuda a descubrir esta luna en particular, muchas de sus características resultan más misteriosas de lo esperado.

Las primeras imágenes mostraban los casquillos polares extrañamente oscuros, lo que hizo creer a los científicos que podrían ser el resultado del material migrado de Plutón. Además, el 15 de julio de 2022, la imagen resultante reveló que la superficie de este mundo de 1.200 kilómetros de ancho es sorprendentemente joven y muestra signos prometedores de actividad geológica.

‘Estamos realmente sorprendidos’, dijo Bonnie Buratti, miembro del equipo de New Horizons del Jet Propulsion Laboratory (JPL). ‘Caronte parece esperar a Plutón’, dijo Buratti.

La imagen final obtenida muestra un fragmento de la superficie de Caronte cerca del ecuador de la luna. Esta instantánea de New Horizons ocurrió el 14 de julio. se acercó al sistema de Plutón, los científicos completamente desconcertados, algo que no es sorprendente.

En esta imagen, la superficie de Caronte es lisa, con varios cráteres y fisuras, e incluso una montaña extraña que se levanta en un hueco, algo parecido a una ‘montaña en un agujero’.

‘Parece que alguien puso una roca gigante en Caronte’, dice Buratti.

Los científicos todavía no tienen ni idea de lo que ocurrió con el monte Caronte, pero la miembro del equipo Anne Verbiscer señala que parece el otro mundo más interesante del sistema solar: una luna de dos toneladas. , Japet. , que gira en torno a Saturno. ‘Ambos son fascinantes’, dice Verbiscer de la Universidad de Virginia. Verbiscer observa una conexión intrigante y que provoca reflexiones entre el vulcanismo glacial de la montaña y el descubrimiento de un compuesto llamado hidrato de amonio en el suelo.

‘El hidrato de amonio actúa como anticongelante cuando se mezcla con agua helada y puede ayudar a facilitar la actividad criovolcánica en lunas como Caronte y Japet’, dijo Verbiscer.

¿Qué ocurre con los cráteres y las grietas? Las grietas, dice Buratti, son defectos. Buratti señala que se han observado fracturas de aspecto similar en las cuencas de la Luna de la Tierra, donde son restos de tubos de lava, y en Mercurio, donde indican que el planeta se está reduciendo. Pero Buratti cree que ninguna de estas explicaciones se puede utilizar para los pliegos que vemos en Caronte. ‘No sabemos realmente qué pensar ahora mismo’, dijo.

También debemos hablar de la dispersión relativa de los cráteres. Los cráteres desaparecidos parecen estar entre los avistamientos más asombrosos que ha encontrado el equipo. ‘Hay menos cráteres de lo esperado y no sabemos por qué’, dijo Buratti.

Los cráteres y la superficie relativamente plana sugieren que Caronte puede haber tenido algo de actividad, nada como el pedazo de roca congelado y maltratado que muchos científicos esperaban. ‘Esperábamos que pareciera más a un objeto inanimado’, dice Buratti. ‘Sin embargo, la luna parece haber sufrido algún tipo de proceso activo en el pasado.

Además de estudiar Caront, el equipo también investigó la superficie de Plutón para detectar signos de actividad. Ahora mismo, la cara montañosa y de alto contraste del planeta enano mantiene al equipo de New Horizons ocupado y sin descanso. ‘Plutón no nos decepcionó’, dijo la científica del proyecto Cathy Olkin. “Y Caront tampoco nos decepcionó.

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Conoce al autor, Ignacio Llorente
Ignacio Llorente

Ignacio Llorente es una amante del estudio de los planetas. Por eso nos enseña cómo poner en práctica los mejores consejos para avistarlos y analizarlos. Realiza largas caminatas por la naturaleza en plena noche con su equipo de astrónomos con frecuencia. Los mejores tips sobre planetas que podemos leer.

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