Una visión del nuevo y majestuoso universo de las primeras imágenes en color de James Webb

Las primeras imágenes en color del ojo más brillante de la NASA en el cielo, el icónico telescopio espacial James Webb, se han emitido en el mundo hoy desde el Goddard Space Flight Center de la agencia espacial en Maryland. El público multitudinario saludó a cada imagen con ánimos y fuertes muestras de emoción y entusiasmo.

La primera imagen del telescopio fue revelada por el presidente estadounidense Joe Biden en la Casa Blanca el lunes por la noche. Es el espacio habitado por las galaxias antiguas, la visión más profunda del cosmos.

“Es muy bonito y lleno de galaxias. Esto ocurrió con todas las imágenes que obtuvimos con Webb. No podemos tener un cielo vacío: hay galaxias en todas partes que miramos’, dijo la portavoz de la NASA, Jane Rigby. ‘Hay una nitidez y una claridad que nunca antes habíamos tenido’.

Otros presentados el 12 de julio. a Goddard, capturando instantáneas de galaxias curvas en colisión; un anillo diáfano soplado por una estrella moribunda; el espectro de la atmósfera de un exoplaneta caliente similar a Júpiter; y las nubes caóticas y brillantes que envuelven el vivero de estrellas.

Stephan’s Quintet, una agrupación visual de cinco galaxias, que se muestra en la imagen JWST más grande hasta ahora. Contiene más de 150 millones de píxeles y se crea a partir de cerca de un millar de archivos de imagen individuales. Esta nueva visión arroja luz sobre cómo las interacciones galácticas pueden haber alimentado la evolución de las galaxias en el universo temprano.

Imagen cortesía de la NASA, ESA, CSA y STScI

‘Estoy muy emocionado y aliviado que haya sido muy difícil’, dice John Mather, científico principal del proyecto JWST de la NASA. ‘No puedo expresar lo difícil que fue. Nos arriesgamos tanto a decir que lo haremos, y es casi imposible.

Estas primeras imágenes de color demuestran las capacidades del JWST e incluyen muchos de los instrumentos científicos del observatorio. Su anuncio también marca el inicio de las observaciones científicas formales que se centrarán en galaxias antiguas, mundos alienígenas lejanos, el ciclo de vida de estrellas, planetas recién nacidos y cuerpos celestes de nuestro propio sistema solar durante el primer año de funcionamiento del telescopio .

Echar atrás el telón del universo y absorber la nueva luz cósmica fue un momento trascendental para el equipo detrás de las imágenes. Estas primeras imágenes son una mirada refrescante en el espacio a través de unos ojos completamente nuevos, imágenes que no sólo son bellas, sino también simbólicas del poder de JWST para cambiar nuestra comprensión del universo y nuestro sitio en su mar cósmico sin límites.

‘Tienes la sensación de que el cielo se está abriendo y estás en un momento en el tiempo y el espacio que recordarás para siempre porque has visto el universo como nadie lo había visto antes’, dijo el administrador asociado de la NASA Thomas Zurbuchen. Dirección de Misiones. .. científicos a los periodistas el 29 de junio, antes de que se publicaran las imágenes.

‘Es muy difícil mirar al universo con una nueva luz y no tener un momento muy personal y, por ser sincero, me sorprendió.

capturar el espacio

Las primeras imágenes científicas del JWST marcan el fin de un despliegue rutinario de seis meses y medio. Tras el lanzamiento en diciembre de 2022, el telescopio voló a su destino a un millón de millas de la Tierra, se desplegó en el espacio y encendió sus instrumentos. Ahora en su órbita final, JWST ahora puede hacer lo que fue diseñado para hacer: buscar en el universo cosas nunca vistas en el espacio y el tiempo.

Imagen del cúmulo de galaxias SMACS 0723 a la izquierda en comparación con la imagen del telescopio espacial James Webb.

Foto de la NASA, ESA, STScI

La primera imagen de campo profundo del telescopio espacial James Webb muestra las galaxias del universo temprano magnificadas en el cúmulo de galaxias de primer plano.

Imagen cortesía de la NASA, ESA, CSA y STScI

La imagen de campo profundo, que revela el pozo aparentemente sin fondo de las galaxias, es la visión más profunda del espacio hasta ahora. Algunas de estas galaxias, cuya luz se dobla y estira por la gravedad masiva del cúmulo de galaxias en primer plano, se ve cómo existieron hace más de 13.000 millones de años.

—Ya sabes, es una vieja bombilla, muy antigua. Ha estado viajando por el universo durante miles de millones de años y se acaba de separar del espejo Webb y se dirigió hacia la Tierra, y ahora está sentado en mi escritorio’, dice Joe DePasquale, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI). procesado estas primeras imágenes.

Los científicos también pudieron distinguir los elementos químicos que forman al menos una de estas galaxias. ‘Así es cómo se creó el oxígeno en nuestros cuerpos, en nuestras estrellas, en nuestras galaxias, y vemos que comienza este proceso’, dijo Rigby al lanzamiento.

En otra imagen, un vivero de estrellas animadas a unos 7.600 años luz de distancia brilla en el cielo del sur. Denominada Nebulosa Carina, rodea a una región de intensa formación estelar que también acoge el enigmático y masivo objeto estelar Eta Carinae, una bestia tan masiva que algunos astrónomos dicen que supera los límites de lo que significa ser una estrella. ‘Hay tanto aquí, es increíble’, dice la astrofísica de la NASA Amber Straughn, señalando burbujas, cavidades y chorros de la nebulosa, estrellas infantiles que nunca se habían visto antes y galaxias que esperan ser descubiertas. fondo

Frente al ciclo de vida estelar se encuentra la nebulosa del anillo del sur. Con unos 2.000 años luz y medio año luz de diámetro, la nebulosa es un signo distinto y débil de mortalidad estelar: un soplido de gas y polvo exhalado por una estrella moribunda.

Esta imagen compuesta combina observaciones de luz visible del telescopio espacial Hubble de la NASA con datos de infrarrojos del gran telescopio binocular con sede en Arizona para crear una espectacular visión de la familiar nebulosa del anillo. Una nebulosa de anillo, llamada nebulosa planetaria, es el remanente brillante de una estrella similar al Sol.

Foto de la NASA, ESA, STScI

Esta comparación muestra nuevas observaciones del telescopio espacial James Webb de la nebulosa del anillo sur, a la izquierda, y una imagen compuesta de la misma nebulosa del telescopio espacial Hubble y del gran telescopio binocular de Arizona.

Foto de la NASA, ESA, CR O’DELL (UNIVERSIDAD DE VANDERBILT) Y D. THOMPSON (OBSERVATORIO DE TELESCOPIOS BINOCULAR GRANDE), derecha Imagen de NASA, ESA, CSA y STScI

JWST también capturó al Stephan Quintet, cinco galaxias a unos 290 millones de años luz de distancia, cuatro de las cuales están atrapadas en una danza cósmica giratoria. Dos de estas galaxias se están fusionando, calentando montones de gas y polvo y alimentando el nacimiento de nuevas estrellas.

La primera imagen se complementa con el espectro de la exoplaneta WASP-96b, un mundo gigante a unos 1.150 años luz de distancia que orbita a su estrella cada 3,4 días. Este espectro contiene pistas sobre la composición de la atmósfera del planeta, así como información sobre nubes y niebla.

‘Lo que podéis ver aquí es una señal, una huella química de vapor de agua en la atmósfera de este exoplaneta en particular’, dice el astrofísico de la NASA Knicole Colón. ‘Hay muchos más’.

Asamblea de actores

En los días previos al lanzamiento, los primeros objetivos de colores de JWST eran un secreto muy guardado, uno que levantó expectativas entre los astrónomos y alimentó la especulación. El 8 de julio la agencia espacial publicó una lista de objetivos, que, casualmente, se encuentran en el cielo meridional de la Tierra.

‘Por supuesto, también miraremos el cielo del norte’, dijo Zurbuchen a National Geographic.

Según Klaus Pontoppidan de STScI, el proceso de selección de objetivos duró varios años. Un pequeño comité propuso inicialmente más de 70 objetivos potenciales, seleccionados por su valor estético y científico y su capacidad para mostrar los instrumentos científicos de JWST. Entonces, el equipo eliminó objetos que se superponían con los proyectos previstos para el primer año de ciencia JWST. Fue entonces un negocio serio: ver qué objetivos eran visibles después de que el telescopio hubiera completado sus preparativos de seis meses para empezar las observaciones.

‘Fue un proceso largo’, dice Pontoppidan, que dirigió al equipo de imagen. “Pero también sólo saber que estás viendo algo por primera vez; hay muy poca gente en el mundo que pueda ver algo por primera vez. Nos sentimos muy privilegiados.

Después de que el telescopio enviara las imágenes a la Tierra, DePasquale y Alyssa Pagan de STScI empezaron a procesarlas, calibrando la información de los diferentes instrumentos, pensando en cómo enmarcar objetos y aplicar colores. JWST ve el universo a longitudes de onda infrarrojas más largas de las que el ojo humano puede percibir, por lo que DePasquale y Pagan adaptaron una paleta para hacer coincidir los colores que vemos: las longitudes de onda más largas son el rojo, el verde es intermedio y las longitudes de onda más cortas son azules.

Por impresionantes que sean estas primeras imágenes, Pontoppidan y DePasquale prometen que pronto se estrenarán más. DePasquale dice que su favorito entre los primeros objetivos del JWST aún no se ha revelado: un objeto que le fascinó mientras le procesaba y lo pintaba.

‘Fue muy impresionante’, dice. ‘A veces respiraba profundamente, me sentaba, asomaba la cabeza de los píxeles durante un minuto y miraba la imagen general. Y sentí una tremenda sensación de maravilla y admiración y la suerte que tengo que estar aquí ahora mismo.

deleitarse con la insignificancia

Ver estas nuevas imágenes del universo en toda su majestuosidad, profundidad y majestuosidad puede ser una experiencia casi trascendente, dice Elizabeth Kessler de la Universidad de Stanford, quien estudia la estética de las imágenes astronómicas.

‘Hay una larga y consolidada tradición de pensar en la observación de las estrellas y cómo nos impulsa a los humanos a pensar en nuestro lugar en el cosmos, nuestra relativa insignificancia, su inmensidad, todo lo que hay que saber’, dijo . ‘Todo esto nos puede hacer sentir muy pequeños, pero también nos recuerda, vamos, realmente podemos obtener una visión, un cierto nivel de conocimiento.

Kessler la compara con una obra de arte que representa a los impresionantes paisajes del oeste americano, lugares como el Gran Cañón, Yellowstone y Yosemite, que ahora son parques nacionales. DePasquale también evoca estos paisajes del siglo XIX, sobre todo mirando la vista de la nebulosa Carina. ‘Es tan vibrante y los colores son tan vivos’.

Ver el universo bajo una nueva luz y disfrutar del descubrimiento y apreciación de la inmensidad de lo desconocido es casi exactamente lo que el filósofo alemán de mediados del siglo XVII Immanuel Kant describió como una experiencia de lo sublime: un encuentro, a menudo con algo en la naturaleza, que puede entenderse racionalmente pero no se puede imaginar del todo, y que al mismo tiempo lleva a la frustración ya una infravaloración de la magnitud del fenómeno.

Según Kessler, lo que separa la grandeza de la mera maravilla reside en las raíces de la misma palabra, un término tomado de la química. ‘Es un movimiento de un estado a otro’, dice. ‘Y se trata de la forma en que algo como JWST nos muestra cosas que están fuera de nuestra vista’.

Mirando la belleza de la Nebulosa del Anillo Sur o el gran número de galaxias en una imagen de campo profundo o el caos de las colisiones cósmicas en el Quinteto de Stephan, se encuentra una nueva comprensión de la inmensidad de la realidad.

‘Es realmente nuestra historia’, dice Zurbuchen. ‘No hay manera de explicar y entender nuestras vidas (quiénes somos hoy, como estamos hechos) sin mirar a las estrellas. Porque ésta es nuestra historia, una historia que empezó al principio del universo.

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Conoce al autor, Marcel Aridane
Marcel Aridane

Marcel Aridane ha practicado prácticamente todos los tipos de avistamientos, aunque su especialidad son las galaxias… Ha participado en numerosas quedadas y congresos del estudio de galaxias. Algunas de los mejores consejos para estudiar las galaxias han sido compartidas por él, que nos permite mejorar en nuestro nivel de observación y disfrute.

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