¿Cómo crean vida los asteroides?

En octubre pasado, el primer visitante interestelar conocido de nuestro sistema solar pasó por delante de la Tierra, un pedazo de roca que transportaba información a los rincones más alejados de la galaxia. Su nombre: ‘Oumuamua’, que significa ‘primer mensajero de lejos’ en hawaiano.

La roca es impresionante, pero en su propio sistema estelar sería uno de los miles de millones de asteroides, restos rocosos que quedan de la formación de los sistemas estelares, incluido el nuestro. Entonces, ¿por qué es tan importante Oumuamua? ¿Y por qué estudiamos los asteroides?

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Actualmente, los asteroides de nuestro sistema solar se encuentran entre Marte y Júpiter, en una región densa llamada cinturón de asteroides. Se cree que son los restos de la nube de gas y polvo a partir del cual se formaron los planetas, soles y lunas. Los asteroides varían de tamaño: algunos son tan grandes que tienen gravedad suficiente para atraer a su luna.

Si la trayectoria de un asteroide alrededor de nuestro Sol interfiere con la de la Tierra, ambos cuerpos chocan, a veces de forma catastrófica. En los primeros días del sistema solar, antes de que la Tierra, tal y como la conocemos, estuviera preparada para apoyar la vida, nuestro mundo recibió una gran paliza.

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Pero los asteroides que golpearon a nuestro mundo temprano también sembraron los elementos básicos de la vida. Cuando los asteroides chocaron con la Tierra, depositaron los bloques de construcción de la vida y no chocaron lo suficiente para esterilizar o destruir nuestro planeta.

‘Los asteroides que bombardearon la Tierra en el primer sistema solar probablemente proporcionaron gran parte del material rico en carbono y agua en la superficie de la Tierra hoy’, dice el astrónomo de la NASA Joseph Masiero. Sin embargo, insiste en que la contribución de los asteroides en la Tierra todavía está bajo investigación.

Quizás los asteroides llevaron la vida misma a través del vacío. Una teoría llamada panspermia afirma que los asteroides que chocaron con la Tierra hace 4.000 millones de años depositaron moléculas de otros planetas que fueron el origen de la vida. Por ejemplo, una roca de Marte podría haber sembrado vida en la Tierra, según la teoría.

Lo que hemos aprendido de Oumuamua.

Cuando Oumuamua entró en nuestro sistema solar el pasado octubre, fue el primer asteroide conocido que lo hizo. Por primera vez, los astrónomos han tenido la oportunidad de estudiar cómo se forman los planetas en otros sistemas solares. Estudiando la forma de la roca y la longitud de onda de la luz que reflejaba, los astrónomos pudieron deducir de lo que estaba hecho Oumuamua.

‘Su color y espectro se parecían a algunas cosas de nuestro sistema solar, y eso fue emocionante’, dice Masiero. Pero añade que, por sorpresa de algunos astrónomos, ‘Oumuamua no expulsó gas y polvo al calentarse por el sol, como hacen la mayoría de los cometas. Un reciente estudio sugiere que una capa de compuestos orgánicos recubre el objeto, aislando su interior helado del calor del sol.

Masiero señala que otros sistemas solares pueden ser similares al nuestro o completamente diferentes; es algo que los astrónomos todavía están estudiando. La observación de asteroides interestelares puede revelar cómo se forman los planetas e incluso la vida fuera de nuestro sistema solar.

‘Nos ayuda a responder a la pregunta de si somos únicos’, dice. ‘¿La vida es única?’

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Conoce al autor, Marcel Aridane
Marcel Aridane

Marcel Aridane ha practicado prácticamente todos los tipos de avistamientos, aunque su especialidad son las galaxias… Ha participado en numerosas quedadas y congresos del estudio de galaxias. Algunas de los mejores consejos para estudiar las galaxias han sido compartidas por él, que nos permite mejorar en nuestro nivel de observación y disfrute.

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