Una serpiente cósmica que emite más luz que el Sol

Primera imagen del fenómeno más violento del universo Este estallido de energía suele durar desde una centésima de segundo hasta varias horas

Tiene forma de serpiente o espiral cerrada sobre sí misma. En el centro se encuentra el resplandor seductor de un fenómeno cósmico lejano. Le espera un futuro incierto, violento y explosivo. Se trata de una estrella llamada Wolf-Rayet y puede ser la fuente de uno de los eventos más energéticos y misteriosos conocidos en el universo: el estallido de rayos gamma (GRB). Una imagen capturada por el instrumento VISIR (espectrómetro infrarrojo) del telescopio VLT puede ser una instantánea del momento antes de que se concibiera uno de estos GRB. Nunca antes se había fotografiado con detalle la principal fuente de estos fenómenos violentos.

También es la primera vez que un sistema de ese tipo se descubre en nuestra galaxia. Identificar el origen de los GRB ha sido ya difícil. Es aún más inconcebible que esta fuente esté en nuestro barrio galáctico. El sistema estelar descubierto actualmente consiste en un nido de estrellas masivas rodeadas por un anillo de polvo. Actualmente no tiene nombre, sólo se conoce por la nomenclatura del catálogo de estrellas: 2XMM J160050.7-514245. Afortunadamente, los científicos que realizaron el descubrimiento, liderados por el astrónomo Joseph Callingham del Instituto Holandés de Radioastronomía, dieron a la estrella un apodo: Apep.

Los GRB son una manifestación violenta de la energía del Universo. Generalmente dura desde una centésima de segundo hasta varias horas y consta de tanta luz (durante este período) como emitirá el Sol durante toda su existencia. Un GRB se considera ‘largo’ cuando dura más de dos segundos. Muchos científicos creen que estos GRB largos son causados ​​por la explosión de la supernova de una estrella Wolf-Rayet.

¿Quiénes son estas estrellas? Algunas estrellas muy masivas terminan sus días transformadas en ella. Sobre todo estrellas con 20 y 30 veces la masa de nuestro Sol. Al final del día, sus temperaturas superficiales alcanzan entre los 25.000 y los 50.000 grados (el Sol es de 5.000 grados), y mientras viajan al espacio pierden parte de su masa debido a los intensos vientos estelares que les afectan . . Son una especie de monstruos moribundos y enojados.

Como estrellas Wolf-Rayet, viven muy poco tiempo, quizás varios cientos de miles de años (este es el aliento de vida de una estrella: el Sol vivirá unos 15.000 millones de años). En este corto período de tiempo, lanzan enormes cantidades de materia al espacio en forma de viento estelar, que se mueve a millones de kilómetros por hora. Se calcula que el eyecto de Apepo viaja a una velocidad de doce millones de kilómetros por hora.

En el centro de este sistema se encuentra una estrella triple. De hecho, nació como una estrella doble, a la que se aferraba otra estrella única por la gravedad. Los telescopios sólo podían captar el brillo de la estrella doble. Pero la cantidad de energía emitida en esa espiral serpentina de material galáctico sugiere la presencia de una tercera estrella.

Es el juego de estrellas binarias que es responsable de la forma del sistema. Como el aire que se mueve en torno a las bolas de un boleador en la pampa argentina, la materia interestelar se mueve en torno a dos estrellas que giran mutuamente. Y forman vórtices en forma de espiral que pueden ser capturados por telescopios terrestres.

Capturar la fuente de un GRB por primera vez es vital. Y esto se ha observado aún más en la Vía Láctea. Todas las fuentes GRB propuestas hasta ahora han sido muy lejanas, a miles de millones de años luz de distancia. Desde el descubrimiento de las primeras epidemias en la década de 1960, se han propuesto muchas teorías sobre su origen. Esa imagen presentada ayer puede cerrar el debate.

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Conoce al autor, Susan McDonald
Susan McDonald

Susan McDonald se especializó hace años en el avistamiento y el estudio de estrellas. Nos ha demostrado la importancia del cálculo algorítmico y la precisión para analizar los astros, y ha redactado los mejores artículos de la web para estudiarlas. Practica meditación y trabaja en un centro de astrología cerca de su ciudad.

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