¿Quién mata a las galaxias?

Es una gran novela policial en astrofísica. Las galaxias están siendo ‘matadas’ en todo el Universo, y los científicos quieren responder a la pregunta: ¿quién las mata?

Un nuevo estudio publicado por un equipo global de investigadores con sede en el Centro de Investigación en Radioastronomía (ICRAR) pretende responder a esta pregunta, informa Europa Press.

El estudio revela que un fenómeno conocido como ‘despresurización de choque ‘ está más extendido de lo que se pensaba, eliminando rápidamente el gas de las galaxias y condenándolas a una muerte prematura robándoles la materia para formar nuevas estrellas.

Un estudio de 11.000 galaxias muestra que su gas, el bloque de construcción de la formación estelar, está muy desnudo en todo el Universo local.

Toby Brown, autor principal del estudio y estudiante de doctorado en el ICRAR y en la Universidad de Tecnología de Swinburne, dijo: ‘Como astrónomos pintamos una imagen de galaxias incrustadas en nubes de materia oscura, que llamamos halos de materia oscura .

La materia oscura es una sustancia misteriosa que, aunque invisible, constituye alrededor del 27% de nuestro Universo, mientras que la materia ordinaria sólo constituye el 5%. El 68% restante es energía oscura.

‘Durante su vida, las galaxias pueden establecerse en halos de distintos tamaños, desde las masas de nuestra propia Vía Láctea hasta halos miles de veces más masivos’, dijo Brown.

‘A medida que las galaxias caen a través de estos halos más grandes, el plasma intergaláctico sobrecalentado que existe entre ellas expulsa su gas mediante un proceso conocido como ‘despresurización de ramo’ de acción rápida.

‘Puede pensarlo como una escoba cósmica gigante que entra y barre físicamente el gas de las galaxias. Brown dijo que eliminado el gas de las galaxias, ya no pueden formar nuevas estrellas.

La investigadora del ICRAR Barbara Catinella, coautora del estudio, dijo que los astrónomos ya saben que este fenómeno afecta a los cúmulos de galaxias, que son los halos más masivos que se encuentran en el Universo.

‘Este documento muestra que el mismo proceso funciona en cúmulos mucho más pequeños de varias galaxias, con mucha menos materia oscura’, dijo Brown. ‘La mayoría de las galaxias del Universo viven en estos cúmulos de entre dos y cien galaxias’, dijo.

‘Hemos encontrado que este tipo de eliminación de gas es potencialmente la manera dominante en que las galaxias se extinguen por su entorno, es decir, su gas se elimina y la formación de estrellas cesa’.

La investigación se ha publicado en el Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Utilizó una técnica innovadora que combinaba la mayor encuesta óptica de galaxias, la Sloan Digital Sky Survey, con el mayor conjunto de observaciones de radio de gas atómico en las galaxias, el Arecibo Legacy Fast ALFA Survey.

Otro proceso importante por el que las galaxias se quedan sin gas y mueren se conoce como estrangulamiento, dijo Brown. ‘La aceleración se produce cuando la formación estelar consume gas más rápido de lo que se repone, por lo que la galaxia muere de hambre’, dijo.

‘Es un proceso lento. Por otra parte, la despresurización del actuador elimina el gas muy rápidamente, de la orden de decenas de millones de años, astronómicamente hablando.

PE

Conoce al autor, Susan McDonald
Susan McDonald

Susan McDonald se especializó hace años en el avistamiento y el estudio de estrellas. Nos ha demostrado la importancia del cálculo algorítmico y la precisión para analizar los astros, y ha redactado los mejores artículos de la web para estudiarlas. Practica meditación y trabaja en un centro de astrología cerca de su ciudad.

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