Lanzamiento de la misión Solar Orbiter que intentará desvelar los secretos del Sol

El domingo por la tarde, un cohete que llevaba una sonda salió de Florida en la primera aventura de este tipo hacia el Sol.

Aunque nuestra estrella brilla en el cielo todos los días, los humanos sólo hemos visto el Sol desde un punto de vista: directamente, desde el plano de los planetas. La misión Solar Orbiter (o SolO) de la Agencia Espacial Europea pretende cambiar esto: está diseñada para realizar un estudio detallado del Sol que permitirá la observación de regiones polares de la estrella no vistas hasta ahora.

Desde este punto de vista único, los 10 instrumentos de SolO revelarán cómo la estrella envía una corriente de partículas cargadas, llamada viento solar, a través de nuestro sistema planetario. También nos ayudará a responder a qué controla el ciclo magnético de 11 años, que varía en intensidad y provoca fluctuaciones inesperadas en la actividad solar.

‘La verdad es que no lo entendemos del todo. Esperamos llenar este vacío con Solar Orbiter, dice el científico del proyecto SolO de la ESA Daniel Müller.

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Elucidar estos factores no es sólo una cuestión académica, sino que puede mejorar la seguridad pública en la Tierra. Los cambios en la actividad magnética del Sol dan lugar a potentes erupciones solares que pueden eliminar las redes eléctricas y satélites y ser mortales para los humanos en el espacio. Actualmente, no somos muy buenos para predecir cuándo y con qué intensidad afectarán a estas erupciones en el planeta.

‘Nos ayudará mucho a entender estos procesos fundamentales, los procesos físicos que tienen lugar en la atmósfera solar interior’, dice Holly Gilbert, asociada del proyecto SolO de la NASA.

SolO se arrojó en un clima de observación solar extremadamente activo; es uno de los muchos proyectos que van a estudiar el Sol y permitirán estudios científicos más fiables de nuestra estrella.

‘Es un momento maravilloso para ser heliofísico. Este tipo de iniciativa coordinada marca una gran diferencia en la ciencia que se puede hacer”, dice Nicola Fox, director de la División de Heliofísica de la NASA.

La edad de oro de la exploración solar

Quizás se ha dado cuenta de que el Sol está de moda últimamente.

La semana pasada, DKIST (Daniel K. Inouye Solar Telescope) publicó una impresionante visión de primer plano de la superficie del Sol. En formato de película, las imágenes revelan que la superficie del sol es un mosaico burbuja de células plasmáticas masivas.

Este febrero de 2022. La imagen del telescopio solar Daniel K. Inouye publicada es la mayor imagen de la superficie del Sol hasta ahora. Muestra células masivas creadas por movimientos violentos a medida que el calor sube desde dentro de la estrella. Foto de UFO, Nsf, Aura

En diciembre, la sonda solar Parker de la NASA publicó las primeras observaciones recogidas durante su órbita muy cercana en torno al Sol. Esta semana se revelaron otras cuatro docenas de estudios de misiones en un número especial de The Astrophysical Journal. Éstas incluyen las primeras observaciones de ondas magnéticas ‘solitarias’, el primer indicio de un entorno libre de polvo, la primera imagen de una eyecta de partículas prístinas y el descubrimiento de que el viento solar se está acelerando mucho más rápido de lo que esperaba. puede afectar significativamente a la evolución estelar.

La sonda solar Parker lo observó mientras se hunde en la corona solar, una misteriosa capa de gases y partículas muy calientes. Durante su viaje de siete días, se acercará al Sol con cada órbita hasta alcanzar los 6,4 millones de kilómetros de la superficie caliente de nuestra estrella.

Parker Solar Probe podrá conectarse con la nueva sonda SolO, aunque esta última no está tan cerca del Sol.

Tras el lanzamiento, SolO volará más allá de la Tierra y Venus para recibir un impulso gravitatorio de los planetas, arrojándolo más cerca del Sol. Durante los próximos cinco años, la gravedad de Venus impulsará la sonda hacia una órbita inclinada desde la que podrá observar los polos del Sol. y se espera que tengamos la primera imagen de estas regiones en 2025.

‘Cada órbita irá cada vez más arriba, así que en cierto sentido estamos exponiendo las regiones polares poco a poco’, dice Gilbert.

En conjunto, las sondas realizarán observaciones de alta resolución de lo que podría ser el entorno más extremo y dinámico del sistema solar. La pareja orbitará en torno a la estrella y observará el viento solar prístina (o las partículas exhaladas constantemente por el Sol) cuando sale del sistema solar. Además, SolO tiene una cámara integrada que puede tomar fotos de donde vuela la sonda Parker.

‘Será una gran sinergia’, dice Gilbert. ‘Nos dará información de fondo y Parker estará allí para medir el plasma mientras el orbitador [SolO] le hace fotos’.

Mientras, DKIST, desde la cima de Haleakala en Maui, Hawai, observará la superficie del Sol con más detalle que las sondas. Esto se debe en parte al espejo de cuatro metros, que es mucho mayor que el espejo del telescopio espacial Hubble.

‘Lo que puede hacer DKIST, no podríamos hacerlo desde el espacio. Tiene una resolución sin precedentes en la parte visible del espectro’, dice Müller.

Según Kelly Korreck, heliofísica del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian y uno de los principales investigadores del instrumento de sonda Parker, no es casualidad que el Sol esté teniendo su auge. Estos nuevos observatorios terrestres y espaciales completan décadas de planificación y desarrollo tecnológico, sin los cuales esa investigación no habría sido posible.

‘La tecnología se ha actualizado y ahora podemos asumir estas misiones arriesgadas’, dice Korreck.

ciencia del suelo

A su vez, las observaciones polares de SolO podrían contribuir al enigma del ciclo magnético solar. Durante años, los científicos saben que la actividad del sol fluctúa durante un período de 11 años, pero las teorías que describen cómo funciona el ciclo nunca se han conciliado con las observaciones físicas. Müller dice que una de las razones de estas sorpresas es la falta de datos detallados sobre las regiones polares del Sol. En la década de 1990 y mediados de 2000, la nave espacial Ulises capturó imágenes de los polos del Sol, aunque de lejos y sin una cámara a bordo.

‘No sabemos cómo son los polos y creemos que necesitamos datos para desbloquear algunos de los misterios del ciclo magnético. Era nuestro punto ciego’, dice Müller.

Desde una perspectiva más detallada y holística, los científicos deberían ser capaces de profundizar en las complejidades de estos ciclos magnéticos y cómo se manifiesta la energía en la superficie de la estrella. Los bucles y las ondas magnéticas pueden ser extremadamente potentes, y las nuevas ‘ondas solitarias’ podrían explicar el misterio de por qué la corona es más caliente que la superficie del Sol.

Los bucles por encima de la superficie del sol suelen ser la cuna de las erupciones solares. De vez en cuando, estas bengalas lanzan masas de partículas cargadas supersónicas en el espacio, llamadas eyecciones de masa coronal o CME. Si alguna de estas emisiones llegara a la Tierra, podría ser catastrófica.

en 1859 un CME especialmente intenso destruyó los telégrafos y produjo auroras en el cielo terrestre tan intensas que imitaban la luz del día. Los fenómenos meteorológicos espaciales como el llamado evento Carrington son exactamente lo que los científicos quieren predecir lo antes posible.

Con suficiente aviso, los satélites vulnerables y las redes eléctricas podrían cerrarse activamente y cualquier persona en órbita o espacio podría estar protegida.

‘Podemos mitigar esto, pero debemos entender cuándo se producirá la actividad solar y cómo interactuará con la magnetosfera de la Tierra’, dice Korreck. ‘A medida que confiamos cada vez más en satélites para las comunicaciones, visitamos la Luna y Marte y nos convertimos en viajeros espaciales, tenemos una necesidad crítica de entender los peligros para las tripulaciones y nuestros activos electrónicos en el espacio’.

Además, al entender mejor cómo funciona el Sol, podemos identificar la posibilidad de vida en otros planetas que orbiten estrellas similares.

‘La otra cosa que encuentro muy interesante es que es sólo una estrella. Aprendemos cómo funciona una estrella, y esto se puede aplicar a otras estrellas de otros sistemas estelares’, explica Fox.

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Conoce al autor, Susan McDonald
Susan McDonald

Susan McDonald se especializó hace años en el avistamiento y el estudio de estrellas. Nos ha demostrado la importancia del cálculo algorítmico y la precisión para analizar los astros, y ha redactado los mejores artículos de la web para estudiarlas. Practica meditación y trabaja en un centro de astrología cerca de su ciudad.

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