James Webb abre los ojos por primera vez

El telescopio James Webb ha iniciado un proceso de calibración cuidadosa y ha transmitido su primera imagen. Bien, el primer 1560 de hecho, porque éste es el número de imágenes que era necesario para conocer el estado de los 18 espejos hexagonales que forman el espejo principal.

Preguntas y respuestas sobre James Webb, el proyecto más caro de la historia de la NASA

Como ya sabíamos de antemano, el ajuste de los 18 reflectantes no es perfecto. Debido a los choques de lanzamiento y la contracción térmica debido al enfriamiento gradual, cada reflector estaba inclinado muy ligeramente hacia los demás. Se trata de moverlos uno a uno para formar la superficie perfecta (un hiperboloide para ser exactos). Por el momento, Webb no actúa como un único telescopio, sino como 18 telescopios distintos, cada uno enviando su propia imagen.

¿Cómo montar un rompecabezas así? Primero, busque una estrella guía brillante pero aislada para que no haya nadie más alrededor que confunda el proceso. El escogido corresponde al nombre nada poético HD84406. HD, por cierto, es el nombre de Henry Draper, astrónomo aficionado, en 1872. las iniciales del catalogador que empezó a recoger las fotos del espectro; hoy ha subido a más de 225.000. Estamos ocupados con otro en la Ossa Major, una región donde no hay escasez de estrellas especialmente brillantes.

No es asombroso que las primeras imágenes tomadas por el telescopio no mostraban uno, sino 18 puntos brillantes. La misma estrella vista por 18 espejos. Sin estar muy seguro de la orientación de cada uno, se tuvieron que tomar cientos de fotos para escanear toda la zona donde había HD84406. Un área no mayor que el disco de la luna llena. Afortunadamente, resultaron estar muy cerca. Este pequeño vacío dice mucho sobre la calidad de la construcción que los mantiene unidos, que gestionó bien la vibración y aceleración del lanzamiento.

El siguiente paso fue determinar qué imagen corresponde a qué reflector. Uno por uno, los técnicos inclinaron cada espejo varios nanómetros para encontrar el único punto en movimiento en la nueva foto. La identificación duró varias horas. Ahora está claro quién es quién.

Con esta información, el siguiente paso será ajustar la posición de cada espejo mediante desplazamientos microscópicos. Utiliza mecanismos que pueden moverse en pasos 10.000 veces menores que el diámetro de un pelo. Y es sin grasas ya 230 ºC bajo cero. ¿Cómo conseguir estas tolerancias?

Curiosamente, los engranajes tienen motores y engranajes muy precisos, pero a simple vista no son nada especiales. El secreto reside en una pieza de titanio muy rígida en forma de letra ‘H’ y un punzón que aprieta su banda central. Como resultado, los dos separadores laterales se flexionan imperceptiblemente, siendo este movimiento de unos nanómetros el que se transmite al espejo para orientarlo.

Ésta es una de las muchas soluciones ingeniosas que se han tenido que desarrollar para este proyecto. Pero no lo único. Todos los espejos tienen otro engranaje en el centro que permite modificar muy ligeramente su curvatura para ajustarlo a la posición correcta. La técnica del espejo deformable se desarrolló durante la Guerra Fría para compensar las turbulencias atmosféricas y fotografiar la aparición de los satélites militares enemigos desde el suelo. Hoy en día, es utilizado por la mayoría de los observatorios importantes, donde sus telescopios ya pueden competir en ocasiones con la calidad de las imágenes enviadas por el Hubble. En el caso de Webb, simplemente se utiliza para modificar su forma para cumplir con las especificaciones.

Una selfie hecha con un telescopio. Vídeo relacionado:

Conoce al autor, Susan McDonald
Susan McDonald

Susan McDonald se especializó hace años en el avistamiento y el estudio de estrellas. Nos ha demostrado la importancia del cálculo algorítmico y la precisión para analizar los astros, y ha redactado los mejores artículos de la web para estudiarlas. Practica meditación y trabaja en un centro de astrología cerca de su ciudad.

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