Haz un viaje en el tiempo a través de una lupa cósmica: así se descubrió la estrella más lejana jamás vista.

Si bien el telescopio espacial James Webb ha dominado a todos los titulares relacionados con los descubrimientos espaciales en los últimos meses, su predecesor acaba de alcanzar un hito histórico. El equipo de astrónomos encargado de explorar el espacio con el telescopio espacial Hubble acaba de descubrir, por primera vez, la estrella más lejana y primordial jamás observada, Earendel.

‘Es, con diferencia, la estrella individual más lejana que hemos visto nunca’, dijo la científica de la NASA Jane Rigby, coautora de una descripción del descubrimiento publicada esta semana en la revista Nature. ‘Esta será nuestra mejor oportunidad para estudiar cómo era una sola estrella masiva en el universo temprano’.

La estrella recibe el nombre de Earendel después de una palabra (en inglés antiguo) que corresponde a la definición de estrella de la mañana’ o ‘luz creciente’. Su origen se remonta sólo 900 millones de años después del Big Bang; el anterior titular del récord, apodado Ícaro, existió aproximadamente 4.300 millones de años después de este evento explosivo. Esto significa que Earendel existió poco después de que el universo naciente surgió de la Edad Oscura, cuando algunas de las galaxias más tempranas estaban creciendo y evolucionando.

Los científicos estiman que Earendel tiene al menos 50 veces el tamaño del Sol, aunque es posible que forme parte de un par binario de estrellas en lugar de una sola estrella. Las posteriores observaciones del telescopio espacial James Webb (JWST) de la NASA deberían ayudar a confirmar si el objeto es una estrella u otra cosa.

‘Es una interpretación realmente emocionante y me gustaría que fuera cierto’, dice el astrónomo Katherine Whitaker de la Universidad de Massachusetts Amherst, quien no formó parte del equipo de descubrimiento. ‘Espero saber más, y espero ver qué mostrarán sus observaciones futuras’.

lupa cósmica

Estudiar el universo lejano es cómo mirar atrás en el tiempo. Debido al tiempo que tarda la luz en viajar por el espacio, los científicos ven estrellas y galaxias extremadamente lejanas tal y como aparecieron hace millones o miles de millones de años, cuando estos objetos emitieron la luz que ahora captaban los telescopios. Además de desplegar telescopios más avanzados, la comunidad científica también ha desarrollado formas cada vez más inteligentes de explorar las regiones más profundas del espacio y el tiempo.

Para esta observación, los astrónomos utilizaron el Hubble para mirar al universo temprano, dirigiéndose al cúmulo de galaxias supermasivo WHL0137-08. Este tipo de cúmulo es tan masivo que su gravedad se retuerce y deforma, envolvente la luz, a veces aumentando aleatoriamente los objetos de fondo mediante un fenómeno llamado lente gravitacional.

Durante la última década, la Reionization Lensing Cluster Survey ha utilizado 41 de estas lentes cósmicas para buscar objetos aumentados que existían cuando se encendió la primera luz del universo. Mediante esta técnica, los científicos han detectado estrellas lejanas, galaxias, supernovas y objetos extremadamente brillantes llamados cuásares.

Mirando las galaxias de esta forma, la luz se dobla en un arco característico. Una de estas galaxias ampliadas, ahora llamada arco solar, es el hogar de la estrella Earendel.

‘La galaxia que acoge la estrella tiene una lente gravitatoria que forma un arco largo, delgado y en forma de media luna’, dice el líder del estudio Brian Welch, de la Universidad Johns Hopkins de Maryland. ‘Este arco de lente es el más largo que hemos visto desde una distancia tan grande, en los primeros mil millones de años del universo.

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Conoce al autor, Susan McDonald
Susan McDonald

Susan McDonald se especializó hace años en el avistamiento y el estudio de estrellas. Nos ha demostrado la importancia del cálculo algorítmico y la precisión para analizar los astros, y ha redactado los mejores artículos de la web para estudiarlas. Practica meditación y trabaja en un centro de astrología cerca de su ciudad.

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