Descubren un sistema con siete planetas como la Tierra

A 40 años luz de distancia, es el mejor sitio del espacio para apostar que hay vida

Si queremos encontrar vida en algún lugar del espacio, por supuesto, el mejor lugar para mirar es la Tierra. Aquí debemos dar y recibir. Hoy, el segundo mejor lugar para buscar vida es alrededor de la estrella TRAPPIST-1 , una estrella fresca y no muy grande que flota en el espacio a 40 años luz de distancia .

Y esto es exactamente lo que la NASA ha anunciado hoy en otra de sus famosas conferencias de prensa, retransmitida a todos los terrícolas, un equipo internacional de científicos descubrió que TRAPPIST-1 está rodeado por un mini-sistema planetario, formado por siete planetas . Algo así como un modelo lejano de los planetas interiores del sistema solar, incluido el nuestro.

El sistema que acompaña a esta estrella está formado por planetas del tamaño de la Tierra. De hecho, es el mayor grupo de planetas de este tamaño nunca descubierto . Además, al menos tres de estos planetas se encuentran dentro de la zona habitable de la estrella y pueden tener océanos de agua líquida en su superficie , aumentando la probabilidad de que cualquiera de ellos sea capaz de apoyar la vida. También es la primera vez que se descubren tantos planetas capaces de albergar agua simultáneamente.

Con estas referencias, no sorprende el entusiasmo mostrado por Michäel Gillon del Instituto Estelar de la Universidad de Lieja y uno de los principales autores del artículo: Hemos encontrado un sistema planetario increíble, no sólo por el número de planetas. los planetas donde se encuentra, pero esto les hace que todos sean muy parecidos a la Tierra.’

Todos los planetas #TRAPPIST1 comparados con nuestro sistema solar y los medios de comunicación aquí: https://t.co/dUN4rZuROc pic.twitter.com/Uw4SPGFsul

TRAPPIST-1 es una especie de estrella. Su tamaño es igual a 8 de cada 100 la masa del Sol. Esto significa que es una estrella enana . Puede que sólo sea algo mayor que Júpiter, que ciertamente no son muchas estrellas para el mercado. Su luminosidad, situada en medio de la constelación de Acuario, es bastante baja. Pero estas propiedades son su mayor ventaja cuando se trata de atraer planetas potencialmente habitables a su alrededor.

Es una estrella extremadamente fría , lo que significa que las temperaturas de los planetas que le rodean también son bajas. Cuando un planeta está demasiado cerca de su estrella, o la estrella es demasiado poderosa, las temperaturas alcanzadas son demasiado altas para que haya agua líquida . En el caso de esta estrella, las condiciones son muy distintas. Así lo confirma Brice-Olivier Demory de la Universidad de Berna, otro autor del trabajo publicado ayer en Nature: ‘Si tuviera que apostar por dónde se encontraría la vida en el espacio, estaría aquí.’

¿Cuál es la base de ese optimismo? La energía emitida por una estrella enana así es mucho más débil que la del Sol. Por eso, el planeta debe acercarse mucho a él para entrar en su zona habitable (es decir, la zona de confort donde no funciona). demasiado frío o demasiado caliente y puede tener condiciones que amenazan la vida). Los cuerpos que orbitan estas estrellas deben hacerlo en órbitas cada vez más estrechas , como si nos estuviéramos abrazando las calles de una pista de atletismo y los corredores se acercaran. Esto es exactamente lo que parece ver TRAPPIST-1: una configuración de siete planetas, de tamaño similar a Venus o la Tierra, que orbitan muy cerca de su estrella oscura. No se ha descubierto nada parecido antes .

La historia de este hallazgo comenzó hace un año . En ese momento, algunos datos del telescopio sugirieron que había tres cuerpos orbitando TRAPPIST-1. Se pueden detectar mediante técnicas que se utilizan normalmente para buscar exoplanetas. Cuando un planeta orbita en torno a su estrella de referencia, modifica ligeramente la luz que nos envía. Es como un mosquito proyectando su sombra alrededor de una bombilla .

Estas perturbaciones pueden detectarse con telescopios terrestres. El planeta es invisible, pero su huella está ahí. Tras el descubrimiento de estos tres posibles planetas, científicos de telescopios de todo el mundo (incluida La Palma, España) realizaron una observación detallada de la estrella.

Un año más tarde, después de analizar los datos de todas estas observaciones, se pudo determinar que los tres planetas son de hecho siete y son muy similares en forma y tamaño a los nuestros.

La verdad es que encontrar planetas en torno a una estrella enana es más fácil que en torno a una estrella como la nuestra. Los planetas circundantes, al estar más cerca, giran más rápido, creando distorsiones de luz más visibles. Alrededor del 15% de las estrellas cercanas a nuestro Sol son de ese tipo. De hecho , 600 candidatos estelares con las mismas características serán observables en el futuro.

Nos hacen una pregunta asombrosa. Si encontramos un sistema planetario tan parecido al nuestro después de mirar un caso, ¿qué pasará cuando miremos 600 casos parecidos más? ¿Son sistemas planetarios como el sol más comunes de lo que piensas? ¿La vida en el espacio es más habitual de lo que piensas?

El siguiente paso que quieren dar los científicos es analizar las propiedades atmosféricas de estos nuevos planetas . El telescopio James Webb, que pronto sustituirá al Hubble, dispone de instrumentos capaces de detectar la firma del ozono. Si esta molécula se encontrara en la atmósfera de uno de estos planetas, podría indicar la presencia de actividad biológica en su superficie. La valla contra la vida extraterrestre se está endureciendo .

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Conoce al autor, Susan McDonald
Susan McDonald

Susan McDonald se especializó hace años en el avistamiento y el estudio de estrellas. Nos ha demostrado la importancia del cálculo algorítmico y la precisión para analizar los astros, y ha redactado los mejores artículos de la web para estudiarlas. Practica meditación y trabaja en un centro de astrología cerca de su ciudad.

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