Conoce a la mujer que busca los gemelos del planeta Tierra

¿Estamos solos en el universo? Ésta es una cuestión que a menudo se debate. Para una joven llamada Munazza Alam, puso en marcha toda su carrera profesional.

A Alam no siempre le interesó el espacio. ‘No era un monstruo del espacio creciente’, dice. No tenía telescopio en el jardín y visitaba museos con exposiciones de dinosaurios. Preferiría jugar fuera e ir en bicicleta que mirar a las estrellas.

Pero desde el primer año de universidad, ya había caído bajo el hechizo de la astronomía.

identidad multidimensional

Alam, de 24 años, está causando sensación. Es inteligente y viva, y su voz desprende calor. Puede discutir los conceptos básicos de la física de la materia condensada con la misma comodidad y claridad que hablaría de sus sentimientos o de su familia.

‘Mis dos hermanas también están en ciencias’, explica Alam. En este 1995, Munazza, de un año, se sienta en un cochecito con su padre, Mubasher Alam, y sus dos hermanas, Abeeha (derecha) y Bareah (izquierda), en una foto en el Museo del Aire y el Espacio Smithsonian. Foto de Muneera Alam.

Alam, un musulmán estadounidense de primera generación, creció en Staten Island, un barrio predominantemente blanco en la ciudad de Nueva York. Su madre nació en Hyderabad, India y su padre es de Lahore, Pakistán. ‘Siempre he tenido un sentimiento de alteridad, la idea de cuestionar mi pertenencia’, dice. Los familiares del subcontinente indio la veían a ella ya sus hermanas como americanos, pero ‘aquí nos consideraban no americanos porque nuestros padres eran inmigrantes’, dice.

Para añadir otra dimensión a su experiencia, Alam y sus hermanas asistieron a la escuela católica desde el parvulario hasta el bachillerato. Su primo le fue bien en esa escuela y sus padres querían que sus hijas tuvieran la mejor educación posible, así que se matricularon los tres. ‘Fue una forma maravillosa de aprender a aceptar ideas, estar alrededor de diferentes grupos y aprender a entender las creencias de los demás y la ética con la que viven’, dice Alam.

Inspiración

Su pasión por la física empezó en el instituto, gracias a un profesor inspirador cuyo entusiasmo era contagioso. Alam siempre le han gustado las matemáticas, la ciencia, el pensamiento crítico y la resolución de problemas, pero la pasión de esta profesora por la física y su capacidad para explicar conceptos complejos se mantuvo con Alam.

Su profesor también le inspiró a otro nivel. ‘Se trasladó de Israel a Nueva York cuando era pequeña’, dice Alam, y añade que creía que compartían ‘una cierta identidad: ella era de primera generación y le gustaba la física y era una estudiante minoritaria’. en la universidad como mujer.

Cuando empezó su primer año en el Hunter College de la City University de Nueva York en Manhattan, Alam ya había decidido estudiar física. Pronto comenzó su primer proyecto de investigación sobre objetos de poca masa llamados enanas marrones, ya finales de año tuvo la oportunidad de visitar el Observatorio Nacional Kitt Peak cerca de Tucson, Arizona.

‘Tenía 19 años y vi la Vía Láctea por primera vez’, dice. Esta visión sentó las bases de su decisión de dedicarse a la astronomía durante mucho tiempo. También es un recordatorio de lo lejano que ha llegado: ‘Cuando era pequeña, si tenía suerte, veía un puñado de estrellas’, dice.

la estrella en ascenso

Alam, ahora National Geographic Fellow, está cursando sus estudios de grado en el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian de Cambridge, Massachusetts. Su investigación actual se centra en una clase de exoplanetas grandes y brillantes llamados Júpiters calientes.

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Utilizando datos del telescopio espacial Hubble, ‘crea un espectro de atmósferas planetarias para juzgar su composición y si estos planetas tienen nubes y nebulosas’, dice. Siga estas observaciones utilizando telescopios terrestres en Chile para conocer cómo se formaron y evolucionaron estos cuerpos celestes.

Uno de los sueños de Alamo es descubrir un planeta gemelo de la Tierra, un planeta fuera del sistema solar con un clima parecido al nuestro y capaz de soportar la vida. Explica que este tipo de búsqueda es como un rompecabezas sin imagen. Debe trabajar juntos para averiguar cómo encajan las piezas.

mujeres necesarias

Alam también quiere inspirar a otras mujeres como ella a entrar en el campo. ‘No tengo modelos a seguir que parezcan a mí o que tengan identidades dobles como la mía’, dice. ‘Quiero estar allí para otras chicas con una formación cultural similar’.

Estadísticamente, la paridad de género en astronomía es mejor que en otras ciencias físicas, ‘pero todavía no es perfecta’, dice Alam. Su programa en Harvard tiene 52 estudiantes y menos de la mitad son mujeres. A pesar de estas diferencias, Alam tiene diversas influencias femeninas en su vida, desde su madre hasta su profesora posdoctoral.

Y aunque sus planes parecen esotéricos, insiste en que la astronomía es para todos. ‘Hay algo muy humano y natural al mirar las estrellas y el cosmos.

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Susan McDonald

Susan McDonald se especializó hace años en el avistamiento y el estudio de estrellas. Nos ha demostrado la importancia del cálculo algorítmico y la precisión para analizar los astros, y ha redactado los mejores artículos de la web para estudiarlas. Practica meditación y trabaja en un centro de astrología cerca de su ciudad.

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