Por qué el Comet 67P parece un pato de goma

Su extraña forma es el resultado de un evento que ocurrió hace 4.600 millones de años.

El año desde que la misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea se convirtió en la primera nave espacial en orbitar un cometa, la sonda ha realizado varios descubrimientos sobre el objeto conocido como el cometa 67P/ Churyumov-Gerasimenko. Por ejemplo, su superficie es irregular en lugar de lisa como se esperaba, y está cubierta de compuestos carbonosos oscuros con asombrosamente poco hielo.

Los científicos no han podido averiguar cómo el cometa tomó el extraño aspecto de un pato de goma. Un cometa tiene dos lóbulos bulbosos: ¿a? cuerpo? mayor, de unos 3 kilómetros de ancho y ?ninguno? menor, unos 1,6 kilómetros de diámetro. ¿Fue una sola protuberancia esculpida en su forma actual por la erosión, o se formó cuando dos pequeños cometas chocaron y engancharon?

Un artículo publicado online el pasado lunes en Nature parece haber encontrado la respuesta: el poderoso pato cósmico es el producto de dos objetos que chocaron.

El autor principal Matteo Massironi de la Universidad de Padua, Italia, informa que los astrónomos vieron por primera vez un montón de material expulsado del ‘cuello’. comillas, lo que sugiere que la erosión extensa en esta región creó una forma particular de 67P. ‘Pero muy rápidamente vemos actividad en todas partes, así que resulta que no hay exceso [erosión] en el cuello en comparación con otras partes del cometa’.

Lo que finalmente convenció a Massironi y sus coautores de que 67P eran originalmente dos cuerpos separados fue un análisis cuidadoso de lo que los científicos llaman ‘terrazas’, las capas internas del cometa que quedaron expuestas cuando las capas exteriores se han perdido parcialmente. 4.600 millones de años de vida útil de 67P. La cabeza y el cuerpo del cometa exhiben estas capas, que también pueden verse en las paredes de fosas profundas parecidas a un agujero descubiertas por Rosetta el pasado invierno.

Si estas capas estuvieran mirando en la misma dirección, como una cebolla cortada por parecer un pato de goma, serían una fuerte evidencia de la teoría de la erosión. En cambio, el cambio de las capas sugeriría que ambas partes del cometa vivían por separado antes de fusionarse.

Sin embargo, fue imposible determinar la orientación a simple vista. Así, los investigadores utilizaron las imágenes de Rosetta para crear un modelo informático de las capas 67P, reuniendo prácticamente cajas de terrazas expuestas para visualizar cómo se conectan debajo de la superficie. Para ello utilizaron un software desarrollado por Massironi para ayudar a determinar la ruta del túnel base del Brenner bajo los Alpes, que será el túnel ferroviario más largo del mundo.

Un modelo informático confirmó las sospechas de los científicos. Ambas partes del cometa tienen capas similares. Sin embargo, las capas están orientadas para envolver el núcleo de cada lóbulo en lugar de lo que habría sido un único cuerpo original.

Una colisión a gran velocidad entre los dos pequeños objetos los habría destruido, por lo que los científicos concluyen que el acontecimiento decisivo debió de ser algo menor, posiblemente una colisión leve en las primeras etapas del sistema solar.

¿Qué tienen en común Florida y 67P?

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Conoce al autor, Michael Montero
Michael Montero

Michael Montero es especialista en Astronomía, cuenta con años de experiencia en observatorios y está especializado en avistamiento a media distancia. También ha preparado a algunos grupos de iniciados en astronomía. Una de sus aficiones más importantes es la observación de astros en la naturaleza, que practica cuando sus viajes y trabajo se lo permiten.

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