Por dónde empezar a buscar vida extraterrestre: las estrellas de poca masa ofrecen pistas

¿Hay alguien más? ¿Quién no se ha preguntado si había vida en otro lugar que no estuviera en la Tierra ? Ésta es una de las preguntas principales de la astronomía. Incluso podría decirse que responder a ella es el objetivo principal de muchos estudios en este campo.

Bien, ¿por dónde empezar la búsqueda? El próximo Marte ha recibido muchas visitas de sondas, satélites y todo tipo de instrumentos de medida para averiguar si algún día podría albergar vida . Pero otros planetas más lejanos son aún mejores candidatos.

Son planetas que orbitan en torno a estrellas de poca masa. Esto significa que las estrellas son más pequeñas que el sol. Estas estrellas son muy longevas. De hecho, no se sabe que ninguna estrella de poca masa haya llegado al final de su vida . El universo tiene 13.800 millones de años y se cree que estas estrellas viven miles de millones de años: otras 100 veces.

Hay planetas en torno a estrellas de poca masa. Cuanto más tiempo vive una estrella, más tiempo deben formarse estos planetas.

danza estrella

Sin embargo, los planetas no son fáciles de detectar. No emiten su propia luz, por lo que los telescopios no pueden ‘verlos’ directamente. En cambio, para detectar un planeta , buscamos estrellas que bailen : lo hacen por la influencia del planeta que las orbita.

Cuando un planeta orbita una estrella, se debe a que la estrella ejerce una fuerza gravitatoria. Una estrella es más masiva que un planeta y su gravedad hace que el planeta se mueva a su alrededor.

Sin embargo, la fuerza gravitatoria también actúa en sentido contrario: el planeta también estira a la estrella. Al ser masiva, una estrella se mueve mucho menos que un planeta, aunque la fuerza sea la misma en ambas direcciones. Pero algo se mueve, y esa fluctuación puede medirse.

agua líquida, al menos en la superficie del planeta. En la vida tal y como la conocemos, el agua líquida es un ingrediente esencial.

Pero agua líquida no es suficiente. Algunas estrellas de poca masa emiten demasiada radiación ultravioleta para que se forme vida en los planetas que las rodean . La radiación ultravioleta puede destruir la atmósfera, impedir que la vida crezca y descomponer las moléculas del planeta.

Como resultado, el dióxido de carbono puede incluso descomponerse en carbono y oxígeno. El oxígeno puede recombinarse con el oxígeno atmosférico para formar ozono. El ozono es más fácil de detectar que el oxígeno y se considera un indicador de vida. Sin embargo, por supuesto, si el ozono se forma por radiación ultravioleta y no por vida, las medidas de este gas serán falsos positivos . Por eso se está trabajando para entender mejor la cantidad de radiación ultravioleta emitida por estas estrellas.

Schneider, Adam C. y Evgenia L. Shkolnik. HAZMAT. III. Evolución UV de las estrellas M medias y tardías en Withgalex’. Journal of Astronomy, vol. 155, núm. 3, 2022, pág. 122. Sociedad Astronómica Americana, https://doi.org/10.3847/1538-3881/aaaa24.

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    Conoce al autor, Michael Montero
    Michael Montero

    Michael Montero es especialista en Astronomía, cuenta con años de experiencia en observatorios y está especializado en avistamiento a media distancia. También ha preparado a algunos grupos de iniciados en astronomía. Una de sus aficiones más importantes es la observación de astros en la naturaleza, que practica cuando sus viajes y trabajo se lo permiten.

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