No es un meteorito y la ciencia lo sabe

Lo que ves en la foto no es un meteorito y, aunque por lo general parece confuso, la ciencia es muy clara. Meteorito, cometa, asteroide, el mundo de la astronomía parece lleno de sinónimos, ¿verdad? Bien, me temo que no. La astronomía, como la mayoría de las ciencias, tiene una terminología bastante estricta, donde todo tiene un significado preciso y consensuado. Y es por eso que la foto es una representación artística de un asteroide.

Aunque habitualmente utilizamos estos tres nombres indistintamente, en realidad tienen significados muy distintos. Podría pensar que estamos exagerando y no hay mucha diferencia entre ellos, todas son rocas que viajan al espacio y chocan con nosotros, ¿verdad? Bien, de nuevo, la cultura popular nos engaña porque ninguno de estos rasgos es compartido por todos. Es hora de hablar de asteroides, cometas y meteoritos y aclarar cuáles son cuáles.

asteroides

Si nos atendemos a la etimología, asteroide significa algo así como ‘similar a una estrella’. Y aunque quizás no parecía así de cerca, desde la Tierra, con un telescopio preparado, un asteroide cercano a la Tierra lo suficientemente grande se verá como un punto brillante, pero con un movimiento extraño. No se mueve junto con otros puntos brillantes como las estrellas, por lo que puede decirse que aunque parecía una estrella, no lo era. Asteroide era algo más que un nombre acertado.

Por otra parte, tampoco se mueven como los demás planetas, por lo que eran puntos de luz muy singulares. Con el tiempo, descubrimos que eran rocas grandes con una amplia gama de tamaños, desde unas decenas de metros hasta casi mil kilómetros. Básicamente cualquier objeto rocoso entre el tamaño de un meteoroide (del que hablaremos más adelante) y un planeta enano como Plutón o Ceres que se describió por primera vez con precisión como un asteroide.

Estos cuerpos rocosos o metálicos orbitan generalmente alrededor del Sol, la mayoría agrupados en un anillo que se extiende entre Marte y Júpiter: el cinturón de asteroides. Otros, llamados troyanos, orbitan a Júpiter a una distancia segura del planeta, girando con él en puntos con propiedades gravitatorias especiales llamados puntos de Lagrange cuatro y cinco.

En cualquier caso, estos campos de asteroides nada tienen que ver con lo que se muestra en las películas. No es un espacio lleno de gente, donde los asteroides casi se tocan, pero existen distancias más que respetables entre sí. No cabe duda de que otro cuerpo que pasa cerca de ellos crea una perturbación gravitatoria que puede llevarlos fuera de su órbita, ya sea hacia los planetas interiores del sistema solar o hacia el espacio interestelar. Otros asteroides tienen órbitas bastante independientes y tardan muchos años en volar, pero ninguno de los que conocemos (y sabemos de miles) supone ningún riesgo para nuestro planeta, aunque algunos titulares dicen lo contrario.

comillas

Los cometas son algo completamente distinto y con el último NEOWISE es fácil ver por qué. Desde la Tierra, los cometas son generalmente más brillantes y coloridos que los asteroides. Presentan una melena de pelo alrededor del punto alto y un par de colas. Cuando aparecen, pueden verse durante varias noches, porque al estar a millones de kilómetros de distancia, por muy rápido que se muevan, tardan mucho tiempo en abandonar nuestra línea de visión.

Pero aparte de su apariencia desde la distancia, los cometas y los asteroides se diferencian de muchas formas. Uno de los más importantes es, por ejemplo, su composición. Los cometas están formados principalmente por hielo y polvo, quizás incluso rocas, pero sobre todo lo que se describe coloquialmente como nieve sucia. Es esta mezcla de polvo, hielo de agua y gas la que da a los cometas el rastro de polvo que forma una de sus dos colas. Mientras, el calor del sol convierte su hielo en gas, que envolverá su núcleo y formará lo que se llama pelo o coma. Y la segunda cola está formada por la presión de la radiación solar sobre las partículas de hielo, alejándolas de la estrella. La primera cola brilla con un tono azulado y es mucho más intensa que la segunda aburrida,

Y por supuesto, los cometas también son diferentes de los asteroides, también tienen diferentes orígenes. Fuera del cinturón que separa los planetas terrestres de los planetas gaseosos, parecen encontrarse principalmente en la nube de Orth y en el cinturón de Kuiper, mucho más allá de Plutón. Otros todavía viajan en órbitas que atraviesan el sistema solar interior cada año, como NEOWISE y otros cometas de período largo. Por tanto, de momento, parece bastante claro que los asteroides y los cometas tienen poco en común, pero ¿qué pasa con los meteoritos? ¿Quiénes son ellos?

meteoritos

Bien, como si fuera una analogía fractal, el tercer término de este viaje nos lleva a una nueva tríada definible. Porque de nuevo, incluso cuando conocemos las diferencias entre un cometa y un asteroide, solemos utilizar un meteorito de forma muy floja, sin darnos cuenta de que meteorito, meteoro o meteorito no son lo mismo.

Hablamos primero de los meteoroides, que de hecho ya hemos nombrado antes. Definimos el tamaño de los asteroides entre un meteoroide y un planeta enano. Y lo cierto es que existen buenas razones para utilizarlos como límite en esta definición, porque un meteoroide no es más que un fragmento de asteroide o un cometa que ha sido roto por un impacto, una marea o fuerzas de marea. dos o más partes. Teniendo esto en cuenta, puede entender lo variados que pueden ser los meteoroides.

Ahora imaginaos uno de estos meteoroides viajando cerca de nuestro planeta y arrastrado por la gravedad. Si el empuje es tal que el meteoroide entre en la atmósfera, empezará a golpear el aire, como asomarse a la ventana, pero mucho más rápido. La fricción y la compresión del aire que hay por delante calentará y romperá el meteoroide, que empezará a brillar. Bien, este objeto que pasa por la atmósfera tiene un nuevo nombre y se llama meteoro, o bola de fuego si es realmente brillante.

Por lo general, la ablación térmica que experimenta un meteoro es tal que se vaporiza completamente antes de tocar el suelo, pero a veces parte de su material sobrevive y desciende, lo que le vale el nombre de meteorito. La composición de los meteoritos es muy diversa, tanto por sus distintos posibles orígenes como por los procesos de vitrificación que sufren durante su caída. Por lo que respecta a la composición de los meteoritos, como ya hemos comentado, es muy diversa. Algunas son mayoritariamente rocas como las condritas, algunas son metálicas y otras se mezclan como la palásita, que es una preciosa mezcla llena de agujeros de cristal transparentes.

Así que no. Los términos no son los mismos, y algunos ni siquiera quieren decir lo que sospeche. En ciencia, es absolutamente importante nombrar a cada objeto por su nombre y evitar confusiones porque, como hemos visto, no hay meteoritos en el espacio, por tanto, tanto si se trata de un asteroide como de un meteoroide, la imagen del principio no lo es. un meteorito. .

NO atornillar:

  • Los centauros son objetos clasificados como asteroides y comillas porque sus órbitas se asemejan más a los segundos, pero su tamaño se asemeja más a la primera. Sin embargo, su composición se asemeja más a la de los cometas.
  • Que cada término tenga un significado específico no significa que no se utilicen demasiado libremente, incluso entre los expertos.
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Conoce al autor, Michael Montero
Michael Montero

Michael Montero es especialista en Astronomía, cuenta con años de experiencia en observatorios y está especializado en avistamiento a media distancia. También ha preparado a algunos grupos de iniciados en astronomía. Una de sus aficiones más importantes es la observación de astros en la naturaleza, que practica cuando sus viajes y trabajo se lo permiten.

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