La NASA está desarrollando microrobots para explorar los océanos en lunas como las lunas de Júpiter

La NASA cree que la luna Europa de Júpiter y la luna Enceladus de Saturno pueden tener océanos bajo su hielo superficial . En el primer caso, se trata de una hipótesis, y en el segundo, la nave espacial Cassini ya en el 2005. descubrió agua en su polo sur, y en el 2022 la agencia anunció que había encontrado pruebas de un gran océano subterráneo. Dado que el agua es una condición necesaria para la vida, el interés de explorarla es evidente, pero ¿cómo hacerlo?

La respuesta puede venir del programa Innovative Advanced Concepts de la NASA, NIAC , con el que la agencia financia el desarrollo de nuevos conceptos tecnológicos para aplicaciones en el espacio. Uno está diseñado para explorar este tipo de océano subterráneo mediante enjambres de microrobots que llegarían atravesando la capa de hielo en una sonda equipada con una batería nuclear que la fundiría a su paso .

El desarrollo está dirigido por el equipo del ingeniero de robótica de la NASA Ethan Schaler llamado SWIM, una obra de teatro sobre el verbo nadar y un acrónimo que significa Sensing With Independent Micro-Swimmers o Detection with micro swimmers. independiente.

Lo que diferencia a la idea de Schaler de otras ideas de la NASA, como el robot de exploración submarina BRUIE, es el tamaño. Estos microrobots en forma de cuña tienen una longitud de 12 centímetros y un volumen de entre 60 y 75 centímetros cúbicos. Su pequeño tamaño permitirá agolpar cuatro docenas en un espacio de sólo 25 centímetros de diámetro y 10 centímetros de largo de la sonda, de forma que no ocupen más del 15% del volumen de carga, dejando espacio para otros instrumentos científicos. . que puede recoger información a través de la capa de hielo. Lanzar una serie de robots para navegar por los océanos de Europa o Enceladus maximizaría las posibilidades de detectar signos de vida .

‘Mi idea es dónde podemos coger la robótica en miniatura y aplicarla de formas nuevas y emocionantes para explorar nuestro sistema solar?’ ‘Al tener una flota de robots pequeños y flotantes, podemos sondar un volumen mucho mayor de agua del océano y mejorar nuestras medidas porque varios robots están recopilando datos en la misma área ‘, explicó Schaler.

La sonda, o criobot (un robot diseñado para operar sobre hielo), que llevaría los microbots de Schaler permanecería físicamente conectado al aterrizaje en la superficie, que a su vez estaría implicado en el control de la misión en la Tierra, la cual lo que significa que no podría ir. muy lejos. donde termina el hielo y comienza el océano. Además, el calor de la batería nuclear del dispositivo no sólo fundiría el hielo, lo que le permitiría avanzar, sino que también crearía una burbuja de calor que podría alterar la química del agua .

Cada robot creado por el equipo de Schaler tiene un sistema de propulsión, un ordenador y un sistema de comunicación por ultrasonidos, así como sensores de temperatura, salinidad, acidez, presión y químicos para controlar biomarcadores potenciales de signos de vida . También se pueden agrupar para reducir los errores de datos en medidas superpuestas, lo que muestra los gradientes de las medidas y ayuda a indicar el origen de la señal detectada. ‘ Si hay gradientes energéticos o químicos, así es como puede empezar la vida ‘, dice Schaler.

El concepto SWIM ha recibido ya una subvención de la Fase I de 125.000 dólares del programa NIAC en 2022 para explorar su viabilidad y opciones de diseño. Ahora, en la Fase II, la NASA ha concedido 600.000 dólares adicionales para el equipo de Schaler para construir y probar prototipos en los próximos dos años .

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Conoce al autor, Michael Montero
Michael Montero

Michael Montero es especialista en Astronomía, cuenta con años de experiencia en observatorios y está especializado en avistamiento a media distancia. También ha preparado a algunos grupos de iniciados en astronomía. Una de sus aficiones más importantes es la observación de astros en la naturaleza, que practica cuando sus viajes y trabajo se lo permiten.

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