¿Cómo medir las distancias en el Universo?

La medida de la distancia a nuestro vasto Universo observable es fundamental en astrofísica, pues permite estimar las propiedades características del objeto observado. Desgraciadamente, es muy difícil conseguir una alta precisión. Para medir las grandes distancias cósmicas del universo, los astrónomos combinan varios métodos de recuento para objetos cada vez más lejanos. La medida de un objeto cercano debe realizarse con confianza, ya que los métodos son interdependientes y cada método de medida permite calibrar el otro.
Nuestro cerebro reconstruye en tiempo real una imagen del mundo que nos envuelve a partir de dos conjuntos de información.
Nuestros ojos se encuentran a sólo unos centímetros de distancia, por lo que la imagen que recibe cada uno de estos receptores es ligeramente diferente. De hecho, cada ojo da al objeto observado una posición determinada con respecto al fondo distante y fijo. Un objeto cuya posición respecto al fondo no es la misma provoca un efecto óptico llamado efecto de paralaje. Es ese efecto el que permite a nuestro cerebro reproducir una imagen tridimensional para percibir la distancia de un objeto.
En astronomía, la paralaje es el ángulo con el que un objeto observado se ve desde dos puntos distantes (cuanto más separados sean los puntos de observación, mayor es el ángulo de paralaje, por lo que es fácil de medir).
El radio del ecuador de la Tierra (6.378 km) fue escogido para las estrellas del sistema solar. La paralaje ecuatorial es el ángulo en el que un observador en el centro del objeto observado ve el radio de la Tierra.

Este ángulo representa directamente la distancia del objeto mediante un simple cálculo trigonométrico. Por ejemplo, a una distancia media de la Luna de 384.400 km, la paralaje del ecuador de la Luna es ≈57′, y el diámetro aparente de la Luna es ≈31′, o ≈½ grado.
Para medir la distancia de las estrellas a nuestra galaxia, la referencia es el semieje mayor de la órbita terrestre (149.597.870.700 metros o 1 unidad astronómica). Para medir esta paralaje anual basta con observar a la estrella dos veces, con seis meses de diferencia. En otras palabras, los astrónomos miden el ángulo de paralaje anual midiendo primero la posición de la estrella y después volviendo a medirla 6 meses después, cuando la Tierra se encuentra en la órbita opuesta. Sin embargo, esto no es tan fácil de medir, porque cuanto más lejos está la estrella de la Tierra, más débil es la paralaje.
Por ejemplo, la estrella más cercana al Sol, Próxima Centauri (Alpha Centauri C), que se encuentra a 4.244 años luz de distancia, tiene una paralaje de sólo 0,7 segundos de arco, que es pequeña, con cada círculo con un ángulo de 360 ​​grados. grado es de 60 minutos de arco y cada minuto es de 60 segundos de arco. Sin embargo, la precisión de la medida desde la Tierra sólo permite medir varias estrellas lejanas de varias decenas de años luz.
Desde el espacio, gracias al satélite Hipparcos (High Precision PARallax COllecting Satellite), las paralaxis de 120.000 estrellas pueden medirse con una precisión de 2 a 4 mil millones de segundo. En 2022, el satélite Gaia tomó el relevo de Hipparcus.
Gaia(Global Astrometric Interferometer for Astrophysics) ha compilado un catálogo de mil millones de estrellas con una precisión de 10 microsegundos de arco.

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Conoce al autor, Michael Montero
Michael Montero

Michael Montero es especialista en Astronomía, cuenta con años de experiencia en observatorios y está especializado en avistamiento a media distancia. También ha preparado a algunos grupos de iniciados en astronomía. Una de sus aficiones más importantes es la observación de astros en la naturaleza, que practica cuando sus viajes y trabajo se lo permiten.

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